¿Sabes que a veces se te puede caer un dedo del pie? (Dactilolisis espontánea)

dactolilisisSi algún día alguien te cuenta que un buen día se le cayeron los dedos de los pies por si solos y sin tener ni idea de la razón, no te rías de él. Tu interlocutor ni está loco ni colocado, simplemente puede ser uno de los raros afectados por la dactilolisis espontánea. Esta forma extremadamente rara de autoimputación, que implica que tu cuerpo decide “tirar” por la borda uno o más dedos de tus pies, es algo que sucede realmente a personas de origen africano, aunque a alguno le pueda parecer más propio de los tiempos de la lepra.

Uno de los primeros occidentales en percatarse de esta extraña condición fue el doctor brasileño Silva Lima, quien ya relató casos en 1867. Desde entonces hasta ahora, y pese a que se han registrado más casos entre medias, seguimos sin tener respuesta de por qué sucede.

En la web NoDiagnosticado.es se refieren a esta condición de la siguiente manera:

Dactilolisis espontánea: Una rara condición en la cual una banda dura de tejido se tensa alrededor de una parte del cuerpo y hace que se desprenda (autoamputación).Se ve principalmente en africanos que andan descalzos en los cuales ocurre autoamputación del quinto dedo del pie.

En la web estadounidense Ncbi.nlm.nih.gov se puede leer algo más sobre esta extraña dolencia:

Primero se forma una pequeña banda de tejido duro alrededor de la base del dedo meñique del pie. Normalmente esa banda se forma en los meñiques de ambos pies, después de todo ¿por qué no habrían de ser simétricas las pesadillas? Finalmente la banda se va haciendo más pequeña y comprimida, hasta que el dedo acaba por desprenderse. Obviamente, los aquejados por esta enfermedad experimentan dolor en la punta del pie, pero por lo demás no tienen ninguna otra complicación. Simplemente ven como la “banda” se va estrechando más y más fuerte, rompiendo los huesos del dedo a medida que se constriñe. Finalmente el dedo queda colgando de un “pedículo”, una pequeña tira de tejido y hueso. En última instancia, incluso el pedículo se rinde, y el dedo se desprende.

Como comentado, hasta el momento la ciencia no puede explicar esta extraña enfermedad. Todo lo que pueden asegurar es que les sucede a personas de ascendencia africana, especialmente si viven en los trópicos. Si perteneces a este subconjunto de los humanos y eres de los que no te cambias de calcetines en meses… es hora de quitártelos y hacer recuento de dedos.

Me enteré leyendo Gizmodo.

Arte termonuclear, el sol como nunca lo habías visto (4K)


Siempre brillando, siempre rodeado de luz y energía. En medio de la omnipresencia de la producción solar, la Tierra nada en un marea infinita de partículas. Cada vez que media tierra encara al sol, experimentamos el brillo de la luz del día. Además, mediante su energía y su luz el sol dirige el clima, la biología y otros aspectos esenciales de nuestro planeta. Pero en el espacio, la sonda SDO (Observatorio Solar Dinámico) le vigila las 24 horas del día, siete días a la semana.

SDO capta imágenes del sol en 10 longitudes de onda diferentes, cada una de las cuales ayuda a subrayar las diferentes temperaturas del material solar. En este vídeo de media hora de duración, la NASA hace públicas imágenes del sol captadas por la SDO con un nivel de detalle sin precedentes. Presentado en formato de ultra-alta definición (4K), el vídeo muestra la intimidad del fuego nuclear de nuestra estrella dadora de vida, ofreciendo nuevas perspectivas de nuestra relación con las grandes fuerzas del Sistema Solar.

Los temas musicales que suenan en el vídeo son, por orden de aparición:

7-Northern Stargazer
9-Negative Thermal Expansion
13-Photophore
6-Osedax
12-Retroreflector

Todos los temas pertenecen al álbum “Deep Venture“, escrito y producido por Lars Leonhard.

Me enteré leyendo Pbs.org

De como las heces humanas podrían reducir la pobreza energética

Niños en BangladeshCasi mil millones de personas en el mundo en vías de desarrollo no tienen acceso a aseos y defecan al aire libre (como estos niños en Bangladesh). Pero un nuevo estudio sostiene que esos residuos no deberían de echarse a perder. En lugar de contaminar el medio ambiente y transmitir enfermedades, esos desechos podrían en realidad aprovecharse para dar calor o energía a millones de hogares.

Según un informe publicado hoy mismo por el Instituto para el Agua de la ONU, si todos los desechos humanos defecados en campo abierto pudieran depositarse en letrinas, y esos lodos fueran luego recogidos y se calentaran en hornos (a temperaturas superiores a 300°C) para producir briquetas similares a las del carbón vegetal, se podrían producir hasta 8,5 millones de toneladas de combustible vegetal. Los investigadores señalan que, Kilo por kilo, esas briquetas de heces tienen el mismo contenido de energía que el carbón.

Mejor aún, si esos residuos defecados al aire libre pudieran depositarse en letrinas y más tarde fermentarse con microbios productores de metano en grandes tanques, el gas producido de este modo (que alcanzaría un valor de 376 millones de dólares) podría emplearse para generar electricidad en grado suficiente como para alimentar a unos 18 millones de hogares.

Según los investigadores, el valor medio del gas producido por un sistema de fermentación higiénico, probablemente cubriría los costes de construcción y mantenimiento del sistema durante un par de años. Los hallazgos llegan justo a tiempo para el Día Mundial del Inodoro, que se celebra el 19 de noviembre, un esfuerzo reconocido por las Naciones Unidas que ayuda a impulsar la salud y la seguridad en los países en vías de desarrollo mediante la reducción de las defecaciones en campo abierto.

En algunos países como la India, ya se están tomando medidas para atajar el problema de salud que suponen los millones de personas que defecan al aire libre. Más información en la web del Instituto para el Agua de la Universidad de Naciones Unidas.

Me enteré leyendo Science Shots.

Joy Milne, la mujer que es capaz de oler el Parkinson

Joy Milne, la mujer que huele el Parkinson
A la edad de 45 años, al esposo de Joy Milne le diagnosticaron Parkinson, una enfermedad que finalmente terminó por acabar con su vida 20 años más tarde, en junio pasado. Antes de que los doctores le dieran la mala noticia Joy ya había apreciado un extraño olor en su esposo. Tal y como declaró ella misma a la BBC: “Su olor cambió y me pareció difícil de describir. No sucedió de pronto, fue algo muy sutil. Era un olor como a almizcle”.

Tan segura estaba esta señora de sus afirmaciones, que un equipo de la Universidad de Edimburgo decidió poner a prueba sus “poderes olfativos”. Lo que hicieron fue darle a oler 12 camisetas. Seis las habían llevado puestas enfermos diagnosticados con Parkinson, las otras seis un grupo de control.

Para sorpresa de los investigadores, Milne fue capaz de acertar en 11 de las 12 camisetas, sin duda una puntuación que hizo creer a los científicos que efectivamente los enfermos de Parkinson sufren algún cambio en la piel que produce algún olor particular que Milne era capaz de detectar. Pero ahí no acabaron las sorpresas.

Milne volvió a oler la prenda en la que había fallado, perteneciente a uno de los miembros del grupo de control, e insistió en que detectaba el mismo olor que en los enfermos. De forma increíble, ocho meses después del experimento a esa persona se le diagnosticó Parkinson. De alguna manera Milne se adelantó a las pruebas médicas mas eficaces con las que contaban los doctores.

¿Cómo fue capaz esta mujer de hacer algo así? Parece claro que ese cambio en el olor de los afectados por este mal existe, y si los doctores son capaces de detectar la firma molecular responsable de ese olor, tal vez puedan crear nuevos test de detección precoz en los que baste hacer un frotis de la piel de una persona y tomar una muestra.

La noticia me hace gracia porque conozco a más de una mujer capaz de detectar olores que simplemente no existen para mi. ¡Voy a tener que confiar en ellas más a menudo!

Me enteré leyendo OddityCentral, quienes a su vez citan a la BBC.

Un objeto ‘misterioso’ caerá sobre la Tierra (y los científicos encantados)

Basura espacial
Vale, lo confieso, el titular es deliberadamente amarillista, pero seguro que me perdonáis si os digo que (dado que el nombre del objeto es “WTF” acompañado de ciertos numerillos) el titular alternativo que manejaba era: “Se nos cae un cacharro encima, WTF!!“.

Ya en serio, el próximo 13 de noviembre un objeto de entre 1 o 2 metros de largo llamado WT1190F caerá en algún punto del Océano Índico próximo al sur de Sri Lanka. El objeto es metálico y hueco, lo que significa que es de origen humano. ¿Una nave secreta? No, lo siento, simplemente hablamos de un trozo de basura espacial que probablemente no haga daño a nadie al caer.

Lo cierto es que nadie tiene ni idea de a que nave pertenece, de hecho podría incluso tratarse de algún módulo de un cohete empleado en las históricas misiones Apolo. Con suerte, tal vez se pueda recuperar la pieza y salir de dudas, mientras tanto el objeto seguirá siendo “misterioso”. Si pasáis navegando por la zona y lo recuperáis, apuesto a que habrá quien os ofrezca un buen dinero.

Esto de que la basura espacial encuentre su forma de abandonar la órbita terrestre y caer de nuevo al planeta no es muy usual afortunadamente, así que los científicos estarán muy atentos para estudiar su reentrada. Y es que en muy contadas ocasiones pueden los radares detectar a estos detritus tecnológicos con la suficiente antelación como para predecir su ruta de caída. De hecho, hasta hace unos días WT1190F no aparecía en ningún radar, y por tanto es como si no existiese.

No tengo muy claro qué se puede hacer para intentar eliminar todos esos cascotes caducados que orbitan la Tierra como enjambres (véase imagen), sin duda un problema cada vez más serio. Lo que está claro que hasta que contemos con una flota recolectora de cohetes de la basura, los futuros satélites que enviemos allá arriba deberían ser como este, capaces de ‘suicidarse‘ una vez concluye su misión.

Me enteré leyendo Nature news.

Hasta la fecha, solo se han formado el 8% de los mundos habitables del universo

Exoplanetas terrestres
Hoy que celebramos el “día del futuro” de la mítica película Regreso al Futuro II, vamos con lo que sin duda será una buena noticia para los astrobiólogos del futuro. Intuimos que a día de hoy existen (probablemente) cientos de millones de planetas similares a la Tierra solo en la Vía Láctea. No obstante esto es una pequeña fracción del número que se podrán formar a lo largo y ancho del universo en el futuro. Esto es al menos lo que sugiere un estudio reciente publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Utilizando datos del telescopio espacial Hubble, el equipo de investigadores responsable de ese estudio calculó las tasas de nacimiento de estrellas y formación de planetas en el pasado de nuestro universo, cuya edad actual es de unos 13.800 millones de años. Luego combinaron esa información con datos obtenidos en inspecciones anteriores, que estimaron las cantidades de hidrógeno y helio remanentes tras el Big Bang que todavía no han colapsado para formar estrellas.

Para los responsables de este nuevo estudio, en el momento en que se formó nuestro sistema solar, hace alrededor de 4.600 millones de años, sólo alrededor del 39% del hidrógeno y del helio de nuestra galaxia había colapsado formando nubes, que a su vez luego evolucionaron hasta convertirse en estrellas. Eso significa que el 61% restante estaba entonces todavía disponible para formar futuros sistemas solares, los cuales podrían contar con planetas similares a la Tierra en sus zonas habitables.

Según sugieren estos investigadores, en el conjunto del universo sólo el 8% de los gases originales susceptibles de crear astros había colapsado para cuando se formó la Tierra. El resto de esos gases irá formando estrellas por coalescencia a lo largo de los miles de millones de años que le quedan aún de vida al universo. En un número muy elevado de esos sistemas estelares que aún quedan por formarse, sin duda aparecerán miríadas de planetas similares a la Tierra.

Todo un consuelo para los astrónomos y seguramente para los agentes inmobiliarios ¿verdad?

Me enteré leyendo Science.

Hawking y el enigma más intrigante al que se ha enfrentado

Hawking
Ya sabéis que me fascina la figura de Stephen Hawking, aunque haya quien crea que últimamente se le va algo la pinza. Sea como sea hay que rendir pleitesía a este hombre cuyo cuerpo ha sido doblegado por la enfermedad, pero que cuenta con una mente perseverante que sigue funcionando a buen ritmo.

Es una lástima que pese poder acceder a lo mejor que la tecnología puede ofrecernos, el sabio británico necesite tanto tiempo para construir frases y comunicarse. Aún así, cuando lo hace, hay un rasgo suyo que lo empapa todo: el humor, sin duda una de las manifestaciones más exquisitas de la inteligencia. Es bien sabido que el célebre físico sabe tocar la fibra del gran público echando mano de la famosa flema británica. En este mismo blog os hablé hace bien poco de una de sus cómicas respuestas a una adolescente, en aquel caso sobre One Direction.

Vamos al grano, en una reciente entrevista en Reddit, uno de los editores de esa conocida Web le preguntó a Hawking acerca del misterio más intrigante al que se haya enfrentado, preguntándole además el porqué.

El brillante intelectual no lo dudó:

“Las mujeres. Mi asistente personal me recuerda constantemente que aunque tengo un doctorado en física, las mujeres deberían continuar siendo un misterio”.

Hay que recordar que su asistente personal, Judith Croasdel, es una mujer. Además, conviene tener en cuenta que pese a sus impedimentos físicos, Hawking se ha casado y divorciado dos veces, por lo que seguramente tiene razones personales para dar esa respuesta.

¿Qué hace una cápsula espacial tirada junto a la autopista?

Historia de la hormigonera espacial
Eso que veis tirado en un campo cerca de una autopista de Oklahoma, podría pareceros una cápsula espacial olvidada por las autoridades de la NASA, pero su historia es mucho más artística y rocambolesca. En realidad lo que veis es la mezcladora de cemento de un camión hormigonera. Y si parece lo que parece es porque en Winganon, que es la localidad más próxima al lugar donde yace esta vieja mezcladora, alguien con alma de artista se dedicó a darle una segunda oportunidad a lo que era un trozo de chatarra. La historia de por qué está ahí es no obstante curiosa cuando menos.

En 1959 un camión hormigonera cargado, que se dirigía a verter el cemento en un puente que se construía sobre el Lago Oologah, tuvo un accidente y volcó. Para cuando llegó una grúa a intentar levantar el camión y la hormigonera, el cemento en su interior ya había fraguado, por lo que la grúa (que no contaba con este sobrepeso) no pudo levantarla y se llevó solo la cabeza tractora. La idea era enviar luego una grúa más grande a por la mezcladora giratoria, pero se ve que ese otro camión no llegó jamás. Con el tiempo, cuando los habitantes de Winganon encontraron la reliquia, se hizo un blanco fácil para los grafiteros.

Y en eso se había convertido, en una especie de muro donde la gente fue escribiendo chorradas tipo “yo estuve aquí” durante años. Sin embargo en 2011 la suerte de la hormigonera cambió, los artistas locales Barry y Heather Thomas se encargaron de convertirla en algo respetable, y de ahí el look espacial que podéis ver en la foto.

La historia me ha parecido curiosa porque en Estados Unidos los pueblos compiten entre si por contar con la mayor rareza de la zona. Cualquier cosa lo bastante grande, inexplicable, o repulsiva, puede servir como cebo para turistas y ayudar a situar a tu pueblo en el mapa. Y eso es precisamente lo que han hecho con esta hormigonera. Desde luego, no se puede acusar a los habitantes de Winganon de andar cortos de imaginación.

Me enteré leyendo Presurfer.

Influencia de las fases de la luna en las mareas

Tipos de marea
Mi hijo Miguel, 8 años, estrena este curso asignatura de ciencia, y ayer me llamó para que le echara una mano con los deberes. Su pregunta fue sencilla: Papá ¿qué relación hay entre las mareas y las fases de la luna? Le contesté lo mejor que pude, de modo que pudiera entenderlo un niño de su edad, pero como supongo que hay muchos padres que se ven en el mismo aprieto aquí van unas líneas sobre el tema a modo de ayuda.

La palabra “marea” es un término genérico que se emplea para definir a las subidas y bajadas alternas del nivel del mar con respecto a la tierra, las cuales se producen por la atracción gravitatoria que la luna y el sol ejercen sobre las aguas oceánicas. En realidad, la influencia de la gravedad de la luna y el sol también provoca “mareas” en los grandes lagos, en la atmósfera, e incluso en la corteza de la tierra, aunque a un grado mucho menor y por tanto no tan fácilmente perceptible.

¿Qué son las mareas lunares?

Las mareas se crean porque la Tierra y la luna se atraen entre si, tal y como dos imanes se atraen el uno al otro. La luna intenta tirar de cualquier cosa en la Tierra para acercarla, pero la Tierra es capaz de soportar el empuje de la luna sobre cualquier cosa excepto el agua. Como el agua está siempre en movimiento, la Tierra no puede “retenerla” enteramente, por lo que la luna es capaz de tirar de ella. Cada día, existen dos mareas altas y dos mareas bajas. El océano está constantemente moviéndose de marea alta a marea baja, y luego de marea baja a marea alta. Entre las dos mareas altas del día existe una diferencia aproximada de 12 horas y 25 minutos.

Las mareas son el alza y caída periódica de las grandes masas de agua. Los vientos y las corrientes mueven la superficie del agua provocando las olas. La atracción gravitatoria de la luna hace que los océanos se abomben en dirección hacia nuestro satélite. Otro abombamiento se da en el lado opuesto de nuestro planeta, ya que la Tierra también se ve atraída hacia la luna (y por tanto lejos del agua que hay en su lado opuesto). Los niveles de los océanos fluctúan a diario a medida que el sol, la luna y la Tierra interactúan. Como la luna viaja alrededor de la Tierra, a medida que ambos cuerpos viajan juntos alrededor del sol, las fuerzas gravitatorias combinadas causan las subidas y bajadas de los océanos del mundo. Como la Tierra rota sobre su eje mientras todo esto sucede, surgen dos mareas cada día.

¿Cuántos tipos de mareas diferentes hay?

Cuando el sol y la luna se alinean, se dan da un tirón gravitatorio excepcionalmente fuerte, lo cual provoca mareas muy altas y muy bajas, llamadas mareas vivas. Cuando el sol y la luna no están alineadas, las fuerzas gravitatorias se cancelan entre si, por lo que las mareas no son tan notoriamente altas y bajas. A este tipo de mareas se les llaman mareas muertas.

Mareas vivas (“spring tides” en inglés)

Cuando la luna está en fase llena o nueva, el tirón gravitatorio del sol y la luna se combinan. En esos momentos, las mareas altas son muy altas, y las bajas a su vez muy bajas. A este fenómeno se le conoce como mareas vivas, y se da cuando la Tierra, el sol y la luna están alineadas. Las fuerzas gravitacionales de la luna y el sol contribuyen conjuntamente a la marea. Las mareas vivas suceden durante la luna llena y la luna nueva.

Mareas muertas (“neap tides” en inglés)

Cuando la luna está en sus fases de cuarto, el sol y la luna están situados en un ángulo recto, lo cual provoca abombamientos en los océanos que se cancelan unos a otros. El resultado es muy poca diferencia entre la marea alta y la marea baja, fenómeno al que se conoce como mareas muertas. Las mareas muertas son especialmente débiles, y ocurren cuando las fuerzas gravitacionales de la luna y el sol son perpendiculares entre si (con respecto a la Tierra). Las mareas muertas suceden cuando la luna está en cuarto creciente y en cuarto menguante.

Este texto está basado en el contenido publicado en inglés en la web Hiwaay.net.

¿Podremos beber el agua recientemente encontrada en Marte?

base marciana
La noticia astronómica de estos días es la constatación de la existencia de agua líquida en Marte (por cierto a apenas 50 kilómetros de la ubicación del robot Curiosity). Pero ojo, nada que se pueda beber ya que está repleta de un tipo de sal llamada perclorato que puede resultar tóxica para los humanos. De hecho, en la Tierra nos cuidamos mucho de analizar el nivel de percloratos en nuestras reservas de agua potable, ya que pueden provocar problemas de tiroides, y dañar el tracto gastrointestinal, la piel, el tejido mamario y la placenta.

Y bueno, el agua encontrada en Marte es mucho más salada que cualquier salmuera que se encuentre de forma natural en la Tierra. Por ejemplo en la Antártida existe un lago hipersalino llamado Don Juan, considerado el cuerpo de agua más salado de la Tierra con un nivel de salinidad superior al 40%. Como podéis imaginar, ninguna forma de vida puede prosperar en sus aguas, las cuales por cierto jamás se congelan a pesar de tratarse de un lago de montaña situado en el polo sur. Bien, pues el agua recientemente encontrada por la orbitadora MRO de la NASA en Marte es aún más salada.

Pero entonces ¿podremos tratar ese agua en un futuro de cara a consumirla en nuestras hipotéticas bases habitadas? En The Huffington Post la bloguera Daniela Hernández se hace esa misma pregunta. ¿Tendremos que importar el agua de la Tierra? No, demasiado caro y poco sostenible. ¿Podremos quemar oxígeno e hidrógeno como hacen en la película “The Martian” para producir agua? Tampoco, demasiado peligroso. Lo mejor entonces va a ser intentar conseguir el agua allí mismo, en el planeta rojo.

Existen toneladas de agua helada en los polos de Marte. Y además, existen también glaciares cubiertos de polvo en las cumbres diseminadas por todo el planeta, de modo que prestar atención a una afloración hipersalina (que además solo sucede estacionalmente) tal vez no sea una buena idea de cara a conseguir agua en el planeta rojo. Lo mejor por tanto es centrarse en el hielo de agua antes mencionado, pero (siempre hay un pero) los percloratos están por todas partes en Marte, de modo que muy probablemente ese hielo tampoco sea potable.

En la Tierra, hacemos pasar el agua que contiene percloratos por plantas desalinizadoras que lo eliminan, y por lo visto eso es lo que tendremos que hacer allí también, si es que queremos librarnos de la tóxica salinidad del agua marciana. Las posibilidades de tratamiento son tres: intercambio de iones, ósmosis inversa o tratamiento biológico. Por fortuna los científicos creen que estos tres métodos también funcionarían en Marte, aunque claro, el reto consiste en llevarse allí todo el material necesario para instalar una de estas plantas.

En cuanto al tercer método, implica “poner a trabajar” a bacterias terrestres en Marte, para que se coman las sales, pero a los biólogos les aterra contaminar con formas de vida terrestres la virgen fauna marciana (en caso de que exista) por lo que esta opción será seguramente descartada. Sea como sea, la experiencia de la NASA en la Estación Espacial Internacional, donde los astronautas obtienen el 80% del agua que consumen a través del reciclaje de su propia orina va a resultar fundamental para mantener hidratados a los futuros colonos de Marte. ¿Lo ves demasiado lejano? Pues no deberías, la NASA ya le ha puesto fecha al histórico viaje al planeta rojo, y será en la década de 2030.

Me enteré leyendo The Huffington Post.

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