Cinco cosas que tal vez no sepas del solsticio de invierno,

Celebración del solsticio de invierno en Stonhenge
Llega el solsticio de invierno lo que significa que esta noche será la más larga del año (o el día más corto, que tanto da) en el hemisferio norte. Sin duda son buenas noticias para los amantes del verano, ya que los días empezarán a crecer a partir de mañana mismo, aunque poco a poco, claro.

¿Qué causa el solsticio?
El evento astronómico es causado por la inclinación de la Tierra sobre su eje y por la órbita continua que nuestro planeta sigue alrededor del sol. En este día en el hemisferio norte, el sol se encuentra en su máxima inclinación con respecto al polo norte (23,5 grados). Por el contrario, en el hemisferio sur hoy celebran el equivalente a nuestra noche de San Juan, es decir su día más largo.

¿Qué significa la palabra “solsticio”?
El término deriva del latín, “sol” (nuestra estrella) y “sistere” (quieto), ya que durante los días previos al solsticio – cuando el sol alcanza su arco más bajo posible – parece como si el sol naciese y se pusiese en el mismo lugar.

El tiempo lo es todo
Aunque la mayoría de las personas creen que el solsticio dura el día completo, el solsticio de invierno ocurre solo en un momento específico. Este se da cuando el sol se encuentra directamente sobre el trópico de Capricornio. Este año sucederá la próxima madrugada (22/12/2015) a las 04:48 horas GMT (o de Canarias), es decir, en el territorio penínsular de España sucederá una hora más tarde. En ese preciso instante comenzará el invierno, que durará 88 días.

La fecha puede variar
Pese a que “administrativamente” nos enseñan que el invierno comienza el 21 de diciembre, lo cierto es que el evento astronómico puede diferir de lo que marca nuestro calendario. Un año no bisiesto tiene 365 días, pero el año solar dura en realidad 365,242199 días. El solsticio de invierno puede suceder entre el 20 y el 23 de diciembre de cada año, aunque lo normal es que se de el 21 o 22 de diciembre. La última vez que el solsticio de invierno cayó en día 23 fue en 1903.

Observaciones culturales
Durante milenios, culturas de todas partes del mundo han venido celebrando el solsticio de invierno. En Gran Bretaña, las multitudes se reunían para observar el amanecer en Stonenge como parte de un mandato tradicional de los druidas relacionado con este evento astronómico. En la antiguedad, los romanos celebraban Saturnalia, el festival de las luces, que culminaba el día del solsticio. Algunos historiadores creen de hecho que Saturnalia fue la precursora de nuestra actual navidad.

Me enteré leyendo CBSnews.com.

La banda sonora de Star Wars hace más efectivas las colonoscopias

Colonoscopia Star Wars
No puedo dejar pasar el momento. El próximo viernes 18 de diciembre de 2015 se estrena “El Despertar de la Fuerza“, la primera película de la nueva trilogía de Star Wars, que continúa la acción de la primera (y mítica) serie iniciada por George Lucas. En esta secuela, veremos de nuevo a los viejos personajes que nos hicieron enamorarnos de este western moderno ambientado en una galaxia muy muy lejana. ¿Y qué hago yo hablando de La Guerra de las Galaxias en un blog de ciencia? Bien, ahora os lo explico.

Como amante del cine sci-fi, y como desgraciado sufridor de una colonoscopia en el pasado, no he sabido negarme a hablar de un trabajo científico realizado por el doctor Said. S.M. Ardalan y sus colegas del Hospital Austin Health en Melbourne, Australia. Al parecer, estos doctores han realizado un estudio acerca de la efectividad de las colonoscopias a la hora de detectar pólipos. La particularidad del estudio radica en que mientras se exploraba a los pacientes se les ponía música de fondo, la mejor de las cuales (según hipótesis de los autores) es la banda sonora de Star Wars. Sin duda con esta partitura, los matasanos eran capaces de notar mejor las “perturbaciones” en el colon.

En el trabajo puede leerse:

Las bandas sonoras de películas de ese tipo, contienen a menudo pistas musicales edificantes asociadas a la gloria, al éxito y a la victoria a gran escala. Teniendo en cuenta que somos ávidos fanáticos de las películas de Star Wars (Lucasfilm Ltd ), y con el lanzamiento inminente de la última entrega, Star Wars: “El despertar de la fuerza”, nos pareció que sería importante y oportuno evaluar el efecto de la música de la banda sonora de Star Wars en la colonoscopia. Por lo tanto, nuestra hipótesis era que la música de Star Wars sería superior a la música popular endoscopista seleccionada habitualmente, a la hora de medir los resultados de la calidad de las colonoscopias.

Y ahí está el tema, al parecer los doctores no se equivocaron, y los resultados eran mejores (es decir exploraban, encontraban y extirpaban más y mejor) cuando las melodías de John Williams les acompañaban en la sala. Pero ¿por qué? Según los autores:

Como fans de Star Wars, debemos sospechar que la Fuerza también participó, mejorando nuestras habilidades y sensibilidad para detectar pólipos, a pesar de un entorno lumínico en general más hostil. Al igual que Luke Skywalker cuando destruye la Estrella de la Muerte (en “Star Wars: Episodio IV Una Nueva Esperanza”) a pesar de ser perseguido por Darth Vader y sus cazas TIE fighters, confiamos en la fuerza que nos guiaba a través de las turbias aguas del colon para localizar y destruir los pólipos.

El trabajo podéis consultarlo en el Medical Journal of Australia. Notad que astutamente, el trabajo ha recibido el nombre VADER (Value of Audio Device in the Endoscopy Room), que podríamos traducir por el Valor de los Dispositivos de Audio en la Sala de Endoscopia. Está claro que los frikis abundan incluso en los hospitales.

Ya sabes, si vas a pasar próximamente por el mal trago de poner vuestro intestino al alcance de un enorme tubo luminoso y con cámara, pedid al menos que os pongan de fondo la partitura de John Williams. ¡Y que la fuerza os acompañe!

Me enteré leyendo Stuff.

The Crab Bridge, la última atracción turística en materia de puentes

puente para cangrejosEl cangrejo rojo (Gecarcoidea natalis) es originario de la isla Navidad, en Australia, y no se encuentra en ningún otro lugar del planeta. En su isla “bunker”, donde forman una comunidad numerosísima (120 millones de individuos), juegan un papel fundamental en el ecosistema al reciclar los nutrientes que el bosque produce y devolvérselos al suelo.

carreteras cortadasA pesar de que viven en esos bosques la mayor parte del año, cuando necesitan reproducirse acuden al mar. Cada vez que esto ocurría, las carreteras se cubrían con miles de cadáveres de crustáceos, por lo que las autoridades locales terminaron por proteger a su especie bandera mediante múltiples medidas, como cerrar ocasionalmente las carreteras durante la época de apareamiento (véase foto superior). Sin embargo, durante estos últimos años la medida que ha demostrado ser más eficaz es la de construir puentes – como el que veis en la foto – para ayudarles a cruzar las carreteras de forma segura.

Paso subterráneo para cangrejosPara conducirlos de forma segura hacia esos puentes durante su migración anual, más de 20 kilómetros de carreteras lucen barreras protectoras de plástico a nivel del suelo. Gracias a ellas los cangrejos terminan por dirigirse a alguno de los 31 pasos subterráneos situados estratégicamente (véase foto superio), o bien a alguno de los puentes de cinco metros de altitud, que salvan las carreteras con mayor tráfico. Aparentemente, estos puentes han terminado por convertirse en atracciones turísticas, ya que permiten ver a grandes cantidades de cangrejos en movimiento.

Autoridades turísticas de la Isla Navidad, como Linda Cash, ya bromean con la importancia de sus puentes. “Sydney puede tener su Harbour Bridge, y San Francisco su Golden Gate, pero lo que llama la atención de los turistas ahora mismo en materia de puentes son nuestras pasarelas para cangrejos”.

Me enteré leyendo The Telegraph.

Visiones poco usuales de Júpiter

Polo norte de Júpiter
Cuando piensas en el mayor de los planetas de nuestro sistema solar, el gigante gaseoso Júpiter, probablemente te lo imaginas enorme, a franjas naranjas y jalonado con su típica y definitoria mancha roja anticiclónica, esa tormenta que barre perpetuamente su superficie. Pero es simplemente el modo “clásico” de observar Júpiter.

Vamos a darte una nueva perspectiva. La foto de arriba, por ejemplo, muestra al mayor de nuestros planetas visto desde el polo norte. La imagen se ha creado mezclando varias fotos tomadas por la sonda de la NASA Cassini, en sus innumerables sobrevuelos por el vecindario de Júpiter y sus lunas.

Polo sur de Júpiter
Y ahora mirad esta otra composición fotográfica, montada también gracias a las imágenes de Cassini. Asi es Júpiter visto desde “debajo”, es decir justo desde lo alto de su polo sur. En esta vista la Gran Mancha Roja joviana es visible claramente.

Júpiter como lo has visto siempre
Y solo para los amantes de lo clásico, aquellos a quienes las novedades se les hacen difíciles de tragar, ahí va una perspectiva típica y tópica de Júpiter que seguramente habréis visto cientos de veces.

Me enteré visitando Kottke.org.

¿Por qué hace más frío cuando el cielo está despejado?

cielos despejadosUna vez más, dar un paseo con tu hijo de 8 años es uno de los mejores ejercicios para la mente, ya que te hace preguntas que te obligan a recordar las viejas lecciones de física y meteorología. En esta ocasión su pregunta tuvo que ver con la noche, preciosa y despejada, pero fría como pocas. “Papá, ¿por qué si el cielo está despejado, y entonces dices que mañana lucirá el sol, hace tanto frío?“.

En fin, la respuesta va para ti Miguelín.

En invierno, la luz del sol es solo una de las cosas que afectan a la temperatura, pero dista mucho de ser la única. En esta estación, el aire frío que viene del norte de Europa baja a hacernos un visita. Ese viento frío cerca de la superficie de la Tierra es muy denso y pesado, por lo que a las nubes les cuesta mucho trabajo formarse a partir de ese aire. Por ello, algunas veces en invierno los cielos pueden estar muy despejados y al mismo tiempo las temperaturas ser muy frías. Además, en esta estación, cuanto más al norte estés más bajo es el ángulo del sol sobre la superficie del planeta, por lo que aunque lo veamos en el cielo su luz no incide directamente sobre la Tierra las horas necesarias para calentar el suelo (ten en cuenta además que los días son más cortos en invierno). El efecto es aún mayor si nieva, ya que el poco calor que llega desde el sol se refleja en el manto blanco que cubre el suelo evitando que este lo absorba.

Además, las nubes no solo sirven para “fastidiar” en verano, impidiendo que la luz del sol llegue al suelo y nos permita ir a la playa (algo tan desgraciadamente común en Asturias). Sin nubes en la noche invernal, el calor que emite el suelo no encuentra ningún “tapón” que obstaculice su fuga hacia el espacio, y es por eso que en las noches despejadas hace más frío que en las nubladas. Los dibujos que añado al principio te ayudarán a entender esto. Ya ves hijo que el sol en invierno no es tan de fiar como en verano, así que aún cuando mires por la ventana antes de salir de casa y veas que el sol brilla, debes abrigarte.

Kit de enema de tabaco, el equivalente del S.XVIII al desfibrilador

Kit para enemas el desfibriliador del sigo XVIIIRápido, la perdemos, hay que actuar con premura. Una persona se ha caído al agua y se ha ahogado. Por suerte aún podemos reanimarla. Lo primero que hay que hacer es bajarle los pantalones. Luego hay que insertarle este tubo por el ano. Tras eso, hay que encender un cigarro y bombear el humo “culo adentro”.

¿Sorprendido no? Pues algo parecido a este texto podía leerse en los tratados de medicina británicos del siglo XVIII, ya que entonces se pensaba que era posible revivir a una persona que hubiera dejado de respirar si se le hacía pasar un flujo de humo de tabaco a través de su recto. Por tanto, un kit de emergencia de enemas como el que aparece en la foto, seria el equivalente al desfribrilador de nuestros días.

Según escribe Ella Morton en la web Atlas Obscura:

Faltaban varios siglos para que la resucitación cardiopulmonar fuera una maniobra médica de uso común. En lugar de comprimir repetidamente el pecho del ahogado para reactivar su corazón, y hacerle el boca a boca (una práctica que el eminente doctor británico William Hunter consideraba “vulgar” en 1776), los equipos de rescate aplicaban una serie de métodos dudosos para intentar reanimar a quienes tenían los pulmones inundados. Entre los favoritas estaban: frotar la piel del ahogado para que entrase en calor, inflar los pulmones a través de un tubo insertado en su tráquea o el siempre ‘útil’ sangrado. Sin embargo, de entre todas las técnicas de reanimación la más creativa era la de la insuflación rectal de tabaco, que consistía en insertar humo de tabaco en los intestinos de la persona inconsciente empleando un fuelle y un tubo insertado al ano.

Lo peor de todo es que de tanto en tanto el proceso funcionaba. De hecho, la revista médica The Lancet, recrea una historia sucedida en 1746 en la que puede leerse:

La esposa de un hombre fue recuperada del agua aparentemente muerta. Tras discutir una serie de consejos muy conflictivos, un marinero que pasaba por allí ofreció su pipa y encargó al marido que insertara la boquilla en el recto de su esposa, que cubriera el hornillo de la misma con una pieza de papel agujereado y que soplara fuerte. Milagrosamente la mujer resucitó.

¡Y todavía dirán que el tabaco es malo! ;-)
Me enteré leyendo Neatorama.

Seis razones por las que los científicos están seguros del cambio climático

tierraenllamas
Estos días se reunen en París políticos de todo el mundo para intentar llegar a acuerdos que pongan freno a un hecho innegable: el calentamiento global provocado por la acción del hombre. Esperemos que de ahí salgan leyes importantes, y que los poderosos (con China y EE.UU. a la cabeza) se comprometan a actuar en lugar de mirar para otro lado.

Como quiera que aún quedan incrédulos al respecto de este problema, me ha apetecido enumerar seis líneas de evidencia que respaldan esta afirmación. Y no me las invento claro, los responsables de este texto son los científicos del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC). Ahí van:

1. Hemos rastreado el reciente aumento en la cantidad de dióxido de carbono atmosférico, del que no hay precedentes, y otros gases de efecto invernadero desde el comienzo de la revolución industrial.

2. Sabemos a partir de mediciones de laboratorio y atmosféricas que esos gases de efecto invernadero en efecto, absorben el calor cuando están presentes en la atmósfera.

3. Hemos monitorizado un aumento significativo de la temperatura global de al menos 0,85° C y un aumento del nivel del mar de 20 cm durante el siglo pasado.

4. Hemos analizado los efectos de los fenómenos naturales, como las manchas solares y las erupciones volcánicas sobre el clima, y ??aunque éstas son esenciales para entender el patrón de los cambios de temperatura en los últimos 150 años, no pueden explicar la tendencia resultante al calentamiento global.

5. Hemos observado cambios significativos en el sistema climático de la Tierra, incluyendo el descenso de las nevadas en el hemisferio norte, el retroceso del hielo marino en el Ártico, el retroceso de los glaciares en todos los continentes, y la disminución de la superficie cubierta por permafrost así como el aumento de la profundidad de su capa activa. Todo lo cual es consistente con un clima global en calentamiento.

6. Hacemos continuamente un seguimiento del tiempo global y hemos visto cambios significativos en los patrones climáticos y en el aumento de los eventos extremos de todo el mundo. Los patrones de precipitación (lluvia y nieve) han cambiado, donde hay partes de América del Norte y del Sur, Europa y Asia septentrional y central que se están haciendo más húmedas, mientras que la región del Sahel, en África central, el sur de África, el Mediterráneo y el sur de Asia se han vuelto más secas. Las lluvias intensas se ha vuelto más frecuentes, acompañadas de grandes inundaciones. También estamos viendo más olas de calor. De acuerdo con la Administración Oceánica y Atmosférica Nacional de los Estados Unidos (NOAA), en el período comprendido entre 1880 y comienzos de 2014, los 19 años más cálidos registrados han ocurrido durante las dos últimas décadas; y 2015 va en camino de ser el más cálido jamás registrado.

Espero por el bien de mis nietos nonatos, que la cordura de la ciencia se imponga a la locura de la economía incontrolada. Ambas deben ir de la mano mientras solo tengamos un planeta en el que vivir.

Me enteré leyendo un artículo de Mark Masling en Times of India.

El sarcasmo dispara la creatividad (pero mejor evita que te disparen)

significado-sarcasmo
Oscar Wilde dijo una vez “el sarcasmo es la forma más baja de humor, pero la más alta expresión de ingenio”. Sea así o no, los expertos en comunicación y los consejeros matrimoniales suelen aconsejar huir de esta forma particular de expresión. ¿La razón? Muy sencilla, el sarcasmo da expresión al venenoso aguijón del desprecio, lo cual suele herir a los demás y dañar las relaciones. Empleado como forma de comunicación, suele sumar puntos del lado del conflicto.

Visto así, lo mejor sería desterrar esta mordaz y arrojadiza arma dialéctica de nuestra colección, pero tranquilos, no todo es malo. Según un reciente estudio publicado en ScienceDirect, el sarcasmo también hace aumentar la creatividad, tanto para quien lanza la puya como para quien la recibe. ¡Estamos salvados!

Por tanto ya sabes, no erradiques por completo el sarcasmo en tu oficina, o incluso en el hogar. Lo mejor es emplearlo con cuidado y moderación, ya que así conseguirás crear chispas de creatividad en tu entorno. Investigaciones previas ya había encontrado que, en efecto, emplear el sarcasmo hace que las frases suenen más críticas. Apercibir a un empleado que se encuentra leyendo el periódico en internet en horario laboral, diciéndole directamente: “deja de hacer el vag o y ponte a trabajar” suele doler menos que recibir un “no trabajes tanto que te va a salir una hernia”.

También existen estudios sobre el sarcasmo que determinan que puede ser muy fácilmente mal interpretado, particularmente cuando se comunica de forma electrónica. Esto viene a significar que el apoyo emotivo vocal (la impostura) que suele acompañar al sarcasmo, suele resultar fundamental para distinguirlo de una agresión directa. Así pues ya sabéis, no abuséis de este arma dialéctica por Whatssapp o e-mail a no ser que vaya acompañado de un salvador emoticón.

Pero volvamos a la relación entre el sarcasmo y la creatividad. ¿Cómo puede lo primero disparar lo segundo? Bien, al parecer el cerebro debe pensar de forma creativa para comprender o dirigir un comentario sarcástico. Tanto para crear un sarcasmo como comprenderlo, el tono debe superar la contradicción entre el significado literal y el real. Este proceso activa (y es facilitado por) la abstracción, la cual a su vez promueve el pensamiento creativo. ¡Ahí tenéis la explicación!

Para finalizar os dejo con una curiosidad sobre el origen de la palabra sarcasmo. Al parecer el término fue tomado del vocablo latino ‘sarcasmus’, el cual a su vez vino derivado del término griego sarkasmós (“carne rasgada”), que sería una forma sustantivada del verbo sarkázein, que significa ‘morder los labios‘. La idea que subyace es que a veces, ciertas burlas pueden ser tan mordaces que uno se ve obligado a morderse los labios, pese a que lo que desee en realidad es matar a quien ironiza mordazmente en su contra.

Me enteré leyendo Scientific American.

¿Y si no existieran mujeres heterosexuales?

lesbianas
Esta mañana mientras me duchaba oyendo los 40 principales, les oí comentar un estudio científicos británico cuyas conclusiones eran sobrecogedoras: las mujeres son lesbianas o son bisexuales, pero nunca heterosexuales. A pesar de que mi último post ya había tratado sobre un estudio psicológico sobre el sexo, no me he resistido a buscar algo de información al respecto, porque la verdad, una radio fórmula en FM para jóvenes no es lo que se dice una fuente científica de confianza. Pues bien, efectivamente el trabajo existe, y los autores (liderados por el doctor Gerulf Rieger) trabajan en la británica Universidad de Essex.

Por lo que puedo leer en Yahoo! Health, el equipo monitorizó a 345 mujeres mientras veían vídeos en los que aparecían hombres o mujeres desnudos. Las mujeres que se identificaron como lesbianas, mostraron una fuerte respuesta física (aumento de irrigación sanguínea y temperatura en la zona pélvica, producción de flujo, etc.) a los vídeos en los que aparecían mujeres, y ninguna reacción real ante los vídeos de hombres desnudos. Sin embargo, aquellas que se identificaban como heterosexuales, mostraban una fuerte respuesta física tanto a los vídeos que mostraban desnudos masculinos como femeninos. Para los autores, esto significa que al menos en cuanto a respuesta física, las mujeres son o bien lesbianas o bien bisexuales, pero muy rara vez heterosexuales.

A pesar de mi sorpresa, para el doctor Rieger todo esto no resulta novedoso. Estudios anteriores habían descubierto que la excitación es mucho más complicada para las mujeres que para los hombres. Los investigadores ya sabían que las mujeres tienden a responder físicamente ante los dos géneros, mientras que los hombres suelen hacerlo por uno de los dos (siendo los hombres bisexuales la excepción).

¿Pero entonces por qué existen mujeres heterosexuales que no muestran interés emocional por su mismo sexo? Para Rieger esto es absolutamente normal. “Significa que para un montón de mujeres, lo que pasa en su mente está totalmente desconectado de lo que pasa en su parte inferior. De modo que si me dices que eres una chica hetero, no lo pondré en duda. Estoy seguro de que lo eres”.

Resumiendo, este trabajo refuerza la idea de que el sexo es mucho más complejo para las mujeres que para los hombres. Y en fin, lo cierto es que para llegar a una conclusión semejante no hacía falta tanto estudio, la mayoría de los hombres lo intuíamos desde hace mucho tiempo. :-D

El trabajo se ha publicado en la revista Journal of Personality and Social Psychology.

Noveno aniversario de Maikelnai’s blog

noveno aniversario maikelnai
No hay mucho más que añadir a lo anunciado en twitter. Gracias por tantos años de fidelidad, voy a evitar darme mucho autobombo con esto. Si me lo permitís, eso me lo reservo para el año que viene, cuando este humilde blog cumpla una década “on line”. ¡Palabras mayores!

Espero que sigáis ahí entonces, hasta el infinito y más allá. ;-)

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