Mmamoriri, o cuando las apariencias engañan

Me encantan los documentales de naturaleza, siempre aprendes algo nuevo y sorprendente. Sin embargo en el último que he visto, dedicado a las manadas de leones que viven en el delta del Okavango, Botswana, el contenido simplemente me dejó alucinado.

Ahí tenéis a Mmamoriri, en apariencia un joven león perfectamente normal, con su larga melena al viento y su majestuoso porte felino. Solo que en este caso Mmamoriri no es un león, sino una leona, en realidad una de las cinco leonas con melena que los biólogos han contado en la zona. Su ‘rareza’ no solo es física, por lo que le oigo al narrador, esta leona actúa en ocasiones como un león, de hecho incluso su rugido es mas profundo y masculino que el de sus compañeras féminas.

¿Pero por qué una modificación genética tan extraña parece estar teniendo éxito? Es sencillo, desde lejos, una manada que cuente con hembras con este aspecto, es tomada por otras familias rivales como un grupo con muchos machos, y por tanto demasiado fuerte como para intentar un regicidio. Por eso Mmamoriri, la leona que parece y actúa como un macho, es una especie de arma secreta ventajosa para la manada.

Por lo que puedo escuchar en este breve clip, Mmamoriri es tratada como una hembra por el resto de miembros de su manada, por lo que supongo que no sufre rechazo alguno por parte de los machos a la hora de reproducirse. Si esto es así, es más que probable que la mutación genética que han experimentado estas cinco leonas se transfiera a nuevas generaciones. Después de todo, así funciona la selección natural: los rasgos que confieren ventaja evolutiva tienen más posibilidades de asentarse en la población.

El vídeo forma parte del documental “Stayin’ Alive”, el primero de los episodios de la serie Natural Born Hustlers producido por PBS, el Servicio Público de Radiodifusión de los Estados Unidos (el decir el equivalente a nuestra TVE).

He encontrado más información sobre leonas con melena en un viejo artículo de Christine Dell’Amore para National Geographic, aunque confieso que hasta hoy no había oído nada al respecto.

Flor naranja espacial sobre planeta azul

flor espacial
Scott Kelly es un astronauta de la NASA que en la actualidad lleva a cabo un experimento médico desde la Estación Espacial Internacional, en el que también colabora su hermano gemelo desde Tierra.

Como a otros astronautas en ocasiones anteriores, la oportunidad que da subir fotos impresionantes a Twitter desde su privilegiada atalaya, le ha reportado más de 700.000 seguidores en esa red social a este veterano de la NASA.

En sus imágenes, la belleza suele mostrarse siempre fuera de la estación espacial, bien sea en la vecina Tierra o en las estrellas colindantes. Sin embargo, estos días a este experimentado astronauta (que va a permanecer en el espacio un año) le ha dado por fotografiar algo que le recuerda a su casa allá abajo: una flor.

Ahí la tenéis en la imagen, una preciosa flor de Zinnia, que ya forma parte de los libros de historia por tratarse de la primera planta en florecer en el espacio, gracias por cierto al sistema de la NASA Veggie Plant Growth System puesto en marcha en 2014.

El Tweet de Scott Kelly en el que presentaba a la planta se acerca ya a los 36.000 retweets, y 44.500 personas le han dado al “me gusta”. Y es que no todos los días se ve a una planta naranja floreciendo sobre el fondo azul del disco de la Tierra. ¡Quien fuera su jardinero!

Me enteré leyendo Petapixel.

Spermbot, la ‘muleta’ que ayuda a caminar a los espermatozoides vagos

¿Habéis oído alguna vez eso de que el esperma es de mala calidad? ¿O que los espermatozoides son ‘vagos’ y no se mueven como debieran para poder alcanzar y fecundar al óvulo? Seguramente si, ya que es uno de los principales problemas que impiden concebir a las parejas. Bien, pues todo esto podría arreglarse en el futuro con la ayuda de un robot minúsculo que envuelve al flagelo del espermatozoide, y actúa como un motor dirigible.

Como veis en el vídeo, el robot es una especie de espiral metálica que los científicos pueden dirigir a voluntad con la ayuda de campos magnéticos. A esta criatura, que se mueve gracias a la rotación producida por un micromotor (como si fuera una hélice) la han llamado “Spermbot”. Una vez alcanzado su objetivo, la hélice se desenrosca del flagelo del espermatozoide girando en sentido contrario (al menos esa es la idea).

De momento las prometedoras pruebas se han hecho en laboratorio y con células animales, pero si la estrategia puede perfeccionarse de modo que logremos dirigirlos dentro de las trompas de falopio de mujeres, podría dar nuevas esperanzas a muchas parejas que no pueden permitirse la compleja y cara inseminación in vitro.

El coste de concebir sería mucho más económico para las parejas empleando Spermbots, porque ya no habría necesidad de extraer óvulos viables a la mujer que desea ser madre. Obviamente falta todavía un tiempo para ver esto en nuestras clínicas, antes habrá que diseñar dispositivos de visualización más sofisticados, sin los cuales los médicos no podrán guiar al espermatozoide hacia el óvulo elegido.

Sin embargo, por lo que puedo leer, los investigadores tienen todavía que solucionar cierto problema con los pequeños robots, y es que algunas veces se enredan tanto al flagelo del espermatozoide, que son incapaces de liberarlo una vez atraviesan las paredes del óvulo.

El trabajo del equipo de investigadores alemán, en el que figura por cierto una compatriota (Mariana Medina Sánchez), acaba de publicar sus prometedores resultados en la revista Nano letters.

Me enteré leyendo Science.

Un centenar de drones bailan en el aire al son de la 5ª sinfonía de Beethoven


Hay pocas cosas que no mejoran si les añades un poco de música de Beethoven. Y definitivamente, hay pocas cosas que estén más en boga últimamente que los drones. ¿Pero qué pasa si le añades a una orquesta que interpreta la celebérrima Quinta Sinfonía del sordo de Bonn, un coro de 100 drones iluminando la noche y sobrevolando a los músicos? Pasa que se consiguen imágenes tan espectaculares como las del vídeo que abre este post.

Por lo que puedo leer, el trabajo corresponde a Ars Electronica Futurelab, quien empleó 100 drones a los que controlaban mediante ordenadores para que volaran en formaciones muy precisas. El vídeo se rodó en el aeropuerto de Tornesch (cerca de Hamburgo), Alemania. La dificultad de hacer algo así ha merecido la pena, ya que les ha valido un premio Guinnes de los records.

A la conclusión del vídeo uno se da cuenta de que la finalidad de esta maravilla músico-tecnólogica es publicitaria, porque el clip no deja de ser un anuncio de intel. Esta empresa patrocinó el montaje y presentó el vídeo la semana pasada en la mayor feria tecnológica del mundo: el CES 2016, que tiene lugar cada mes de enero en las Vegas.

Hasta ahora nunca lo había pensado, pero una miríada de drones equipados con LEDs de colores podría convertir el cielo en una enorme pantalla de proyección. ¿Será este el principio del fin del milenario arte de los fuegos de artificio basados en pólvora? Seguramente no, el viento tendrá siempre la última palabra.

Me enteré leyendo Mentalfloss.

RIP David Bowie, y algunas nociones sobre heterocromía

David Bowie
Me incorporo al tajo tras una semana de “teclas caídas” por vacaciones navideñas con la tristeza de saber muerto a David Bowie (que ya apareció en este blog en 2007), el camaleón que me encandiló con su mítico Ziggy Stardust, cuyo tema “Space Oddity” forma parte de la banda sonora de mi vida. No llegó a cumplir los 70, pero en nuestros corazones el hombre de los ojos de dos colores es ya eterno.

Y precisamente de esta rareza bi-cromática os quiero hablar hoy, en homenaje a este “jovenzuelo” nacido en Brixton, barrio londinense que conozco bien por ser casualmente el hogar de mi hermana y su familia. En efecto, existen dos “aberraciones” genéticas que permiten que un humano nazca con los ojos de dos colores diferentes. La primera se conoce como Heterocromía iridium (individuo que presenta ojos de dos colores diferentes) y a la segunda se la conoce como heterocromia iridis (individuo que presenta un iris con dos colores). Sin embargo, David Bowie no debía su peculiaridad a los caprichos de Mendel, sino a una pelea juvenil.

Hoy en el Time publican un decálogo de curiosidades sobre este legendario músico que incluye una explicación sobre este punto. Por lo que puedo leer a su biógrafo Paul Trynka (David Bowie: Starman), Bowie recibió un golpe en el ojo de su colega George Underwood por haberle mentido a una chica (Carol Goldsmith), tras afirmar que George iba a cancelar una cita que ambos habían concertado. Cuando George descubrió la mentira de David, le atizó con tan mala suerte que rasgó su globo ocular. A consecuencia del golpe los músculos que contraían su pupila izquierda sufrieron una parálisis, por lo que esta pupila quedó permanentemente dilatada. Él mismo explicaba que su perspectiva había quedado tocada a raíz del golpe, por lo que cuando conducía no veía a los coches acercarse hacia él, sino que simplemente se hacían más grandes.

Pero volvamos sobre personas que si padecen heterocromía. En Scientific American, la doctora Susan J. Gross publicó una nota interesante en noviembre de 2001, de la cual traduzco:

El color de los ojos es una manifestación del pigmento que está presente en el iris. Los ojos marrones son ricos en depósitos de melanina y los ojos azules indican una falta de melanina. Los melanocitos del iris reposan en un falso sincitio ricamente inervado, lo cual es necesario para mantener el color de los ojos. Dos genes controlan el color de ojos: el ‘EYCL3‘, que se encuentra en el cromosoma 15 y que codifica los colores marrón/azul de los ojos y el ‘EYCL1‘, que se encuentra en el cromosoma 19 y que codifica los colores verde/azul de los ojos. Aunque anteriormente se creía que la heterocromía se heredaba de manera simple mendeliana, el color de los ojos ha demostrado ser un rasgo poligénico. Precisamente, seguimos sin conocer cómo interactúan estos dos genes para proporcionar la constelación completa de colores, como el gris o el color avellana. Además, otros genes podrían determinar el patrón y la colocación del pigmento en el iris, lo que explicaría que algunas personas tuvieran los ojos completamente marrones en contraposición a otros que muestran rayos de este color.

Podéis leer algo más sobre las heterocromías en Wikipedia.

Por cierto, si queréis conocer los 100 libros favoritos de David Bowie, podéis consultarlos aquí.

Aprovecho para desearos un muy feliz año 2016.

Descanse en paz David Bowie. ¡Se nos ha ido un grande

¿Por qué no hay humanos con pelo (natural) de color azul o verde?

Pelo-azul-brillante
En Straight Dope, uno de mis sitios Web predilectos y referenciado en este blog en múltiples ocasiones, un lector pregunta a Cecil Adams por qué no hemos desarrollado los humanos la capacidad de tener el pelo de color azul o verde, tal y como si sucede en insectos, aves e incluso babuinos, más próximos genéticamente a nosotros. La respuesta de Cecile Adams y su panel científico me ha divertido e instruido a partes iguales, así que he decido compartirla.

La respuesta es sencilla: desarrollar un rasgo similar mediante una mutación aleatoria no debe de inferir una ventaja evolutiva a su portador. Sus ayudantes apuntan un par de datos interesantes (y pelín irreverentes, como manda el espíritu de la Web) al respecto.

(1) En los animales, los colores vivos son un medio de exhibición sexual. Para este fin los humanos contamos con bikinis con tanga y tatuajes para bíceps, o, más en serio, glándulas mamarias y un cabello (potencialmente) largo de cualquier color. Existe la creencia ampliamente extendida de que, en origen, el color del cabello sirvió para cumplir un propósito puramente práctico: protegernos del sol. Esto explica que los pueblos indígenas de los climas del norte tiendan a ser rubios (es decir cuentan con menos melanina, el pigmento protector), mientras que los que viven más al sur tienden a ser morenos.

(2) La variación del color del pelo puede ser más complicada de lo que piensas. Mark Lomas de Cambridge, Inglaterra ofrece el siguiente dato ilustrativo: un número desproporcionado de los gatos encontrados atropellados por los coches en las carreteras británicas son de color blanco. ¿Por qué? Resulta que los gatos blancos suelen ser sordos y si se han salvado de la extinción es simplemente por los seres humanos que los crían. Lomas señala que el cambio genético necesario para conseguir cabello humano de color azul o verde podría tener efectos secundarios desastrosos que impedirían que el rasgo se transmitiese a la siguiente generación.

¡Curioso verdad!

Como digo, me enteré leyendo uno de mis sitios favoritos: Straight Dope.

¿Tiran cosas al suelo los gatos para jorobarnos voluntariamente?

Gatos. Seres ágiles, astutos, ligeros, dotados de reflejos extraordinarios y capaces de caer siempre de pie. Sin embargo, hay otras características que no nos hacen tanta gracia, como esa tendencia que tienen a golpear levemente con sus patitas acolchadas cualquier cosa que uno tenga posado sobre una mesa, la encimera, u otro punto elevado. ¿Por qué lo hacen si está claro que no son torpes? ¿Les gusta ver nuestra cara de terror cuando el frágil objeto en cuestión se va acercando al borde del abismo? O en otras palabras: ¿Nos putean los gatos voluntariamente?

Bien, aunque parezca mentira, existen científicos como la profesora de comportamiento animal Katherine Houpt (Facultad de Veterinaria, Universidad Cornell) que han abordado este asunto. Y la respuesta es “no”, los gatos no tiran cosas al suelo para sacarnos de quicio, en realidad lo hacen para llamar nuestra atención.

A los gatos les encanta darle golpecitos rápidos a las cosas que dejamos sobre nuestras mesas por culpa de su instinto depredador, que les lleva a dar un uso a sus garras. De ese modo, lo de ir atizando con la pata a los vasos hasta que terminan por caerse puede verse como una especie de ejercicio de entrenamiento para la caza.

A los que sufren esta costumbre felina lo que les apetece en realidad es lanzar a su mascota por la ventana y perderla de vista una temporada. Pero en fin, así son los gatos, o los tomas o los dejas.

Me enteré leyendo ThriveWire.

¿Sueña Santa Claus con renos eléctricos?


Ya en 2008 os había hablado del trabajo en robots cuadrúpedos que realizaban los ingenieros de Boston Dynamics, empresa que recibe financiación del ejército de los EE.UU. por cierto.

Bien, tal vez para que sus futuras mulas de carga robóticas no cojan mala fama cuando su misión sea transportar armas para los Marines, por terrenos demasiado irregulares para los vehículos clásicos, los responsables de Boston Dynamics han decidido usar a sus “cuatro-patas” mecánicos para felicitarnos a todos las fiestas.

Para ello les han “tuneado” ligeramente atándolos a un trineo cargado de regalos, añadiéndoles cuernos de reno de pega, unos cuentos cascabeles, e incluso añadiendo una especie de nariz roja al “Rudolph” que abre la comitiva.

¿Será este el final laboral de los renos de verdad que hasta ahora empleaba Santa Claus? Esperemos que no, o a más de un niño las navidades le van a provocar pesadillas.

Pd. No he podido evitar hacerle un guiño a Philip K. Dick en el título de este post. ¡Felices fiestas a todos!

Cinco cosas que tal vez no sepas del solsticio de invierno,

Celebración del solsticio de invierno en Stonhenge
Llega el solsticio de invierno lo que significa que esta noche será la más larga del año (o el día más corto, que tanto da) en el hemisferio norte. Sin duda son buenas noticias para los amantes del verano, ya que los días empezarán a crecer a partir de mañana mismo, aunque poco a poco, claro.

¿Qué causa el solsticio?
El evento astronómico es causado por la inclinación de la Tierra sobre su eje y por la órbita continua que nuestro planeta sigue alrededor del sol. En este día en el hemisferio norte, el sol se encuentra en su máxima inclinación con respecto al polo norte (23,5 grados). Por el contrario, en el hemisferio sur hoy celebran el equivalente a nuestra noche de San Juan, es decir su día más largo.

¿Qué significa la palabra “solsticio”?
El término deriva del latín, “sol” (nuestra estrella) y “sistere” (quieto), ya que durante los días previos al solsticio – cuando el sol alcanza su arco más bajo posible – parece como si el sol naciese y se pusiese en el mismo lugar.

El tiempo lo es todo
Aunque la mayoría de las personas creen que el solsticio dura el día completo, el solsticio de invierno ocurre solo en un momento específico. Este se da cuando el sol se encuentra directamente sobre el trópico de Capricornio. Este año sucederá la próxima madrugada (22/12/2015) a las 04:48 horas GMT (o de Canarias), es decir, en el territorio penínsular de España sucederá una hora más tarde. En ese preciso instante comenzará el invierno, que durará 88 días.

La fecha puede variar
Pese a que “administrativamente” nos enseñan que el invierno comienza el 21 de diciembre, lo cierto es que el evento astronómico puede diferir de lo que marca nuestro calendario. Un año no bisiesto tiene 365 días, pero el año solar dura en realidad 365,242199 días. El solsticio de invierno puede suceder entre el 20 y el 23 de diciembre de cada año, aunque lo normal es que se de el 21 o 22 de diciembre. La última vez que el solsticio de invierno cayó en día 23 fue en 1903.

Observaciones culturales
Durante milenios, culturas de todas partes del mundo han venido celebrando el solsticio de invierno. En Gran Bretaña, las multitudes se reunían para observar el amanecer en Stonenge como parte de un mandato tradicional de los druidas relacionado con este evento astronómico. En la antiguedad, los romanos celebraban Saturnalia, el festival de las luces, que culminaba el día del solsticio. Algunos historiadores creen de hecho que Saturnalia fue la precursora de nuestra actual navidad.

Me enteré leyendo CBSnews.com.

La banda sonora de Star Wars hace más efectivas las colonoscopias

Colonoscopia Star Wars
No puedo dejar pasar el momento. El próximo viernes 18 de diciembre de 2015 se estrena “El Despertar de la Fuerza“, la primera película de la nueva trilogía de Star Wars, que continúa la acción de la primera (y mítica) serie iniciada por George Lucas. En esta secuela, veremos de nuevo a los viejos personajes que nos hicieron enamorarnos de este western moderno ambientado en una galaxia muy muy lejana. ¿Y qué hago yo hablando de La Guerra de las Galaxias en un blog de ciencia? Bien, ahora os lo explico.

Como amante del cine sci-fi, y como desgraciado sufridor de una colonoscopia en el pasado, no he sabido negarme a hablar de un trabajo científico realizado por el doctor Said. S.M. Ardalan y sus colegas del Hospital Austin Health en Melbourne, Australia. Al parecer, estos doctores han realizado un estudio acerca de la efectividad de las colonoscopias a la hora de detectar pólipos. La particularidad del estudio radica en que mientras se exploraba a los pacientes se les ponía música de fondo, la mejor de las cuales (según hipótesis de los autores) es la banda sonora de Star Wars. Sin duda con esta partitura, los matasanos eran capaces de notar mejor las “perturbaciones” en el colon.

En el trabajo puede leerse:

Las bandas sonoras de películas de ese tipo, contienen a menudo pistas musicales edificantes asociadas a la gloria, al éxito y a la victoria a gran escala. Teniendo en cuenta que somos ávidos fanáticos de las películas de Star Wars (Lucasfilm Ltd ), y con el lanzamiento inminente de la última entrega, Star Wars: “El despertar de la fuerza”, nos pareció que sería importante y oportuno evaluar el efecto de la música de la banda sonora de Star Wars en la colonoscopia. Por lo tanto, nuestra hipótesis era que la música de Star Wars sería superior a la música popular endoscopista seleccionada habitualmente, a la hora de medir los resultados de la calidad de las colonoscopias.

Y ahí está el tema, al parecer los doctores no se equivocaron, y los resultados eran mejores (es decir exploraban, encontraban y extirpaban más y mejor) cuando las melodías de John Williams les acompañaban en la sala. Pero ¿por qué? Según los autores:

Como fans de Star Wars, debemos sospechar que la Fuerza también participó, mejorando nuestras habilidades y sensibilidad para detectar pólipos, a pesar de un entorno lumínico en general más hostil. Al igual que Luke Skywalker cuando destruye la Estrella de la Muerte (en “Star Wars: Episodio IV Una Nueva Esperanza”) a pesar de ser perseguido por Darth Vader y sus cazas TIE fighters, confiamos en la fuerza que nos guiaba a través de las turbias aguas del colon para localizar y destruir los pólipos.

El trabajo podéis consultarlo en el Medical Journal of Australia. Notad que astutamente, el trabajo ha recibido el nombre VADER (Value of Audio Device in the Endoscopy Room), que podríamos traducir por el Valor de los Dispositivos de Audio en la Sala de Endoscopia. Está claro que los frikis abundan incluso en los hospitales.

Ya sabes, si vas a pasar próximamente por el mal trago de poner vuestro intestino al alcance de un enorme tubo luminoso y con cámara, pedid al menos que os pongan de fondo la partitura de John Williams. ¡Y que la fuerza os acompañe!

Me enteré leyendo Stuff.

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