Hawking y el enigma más intrigante al que se ha enfrentado

Hawking
Ya sabéis que me fascina la figura de Stephen Hawking, aunque haya quien crea que últimamente se le va algo la pinza. Sea como sea hay que rendir pleitesía a este hombre cuyo cuerpo ha sido doblegado por la enfermedad, pero que cuenta con una mente perseverante que sigue funcionando a buen ritmo.

Es una lástima que pese poder acceder a lo mejor que la tecnología puede ofrecernos, el sabio británico necesite tanto tiempo para construir frases y comunicarse. Aún así, cuando lo hace, hay un rasgo suyo que lo empapa todo: el humor, sin duda una de las manifestaciones más exquisitas de la inteligencia. Es bien sabido que el célebre físico sabe tocar la fibra del gran público echando mano de la famosa flema británica. En este mismo blog os hablé hace bien poco de una de sus cómicas respuestas a una adolescente, en aquel caso sobre One Direction.

Vamos al grano, en una reciente entrevista en Reddit, uno de los editores de esa conocida Web le preguntó a Hawking acerca del misterio más intrigante al que se haya enfrentado, preguntándole además el porqué.

El brillante intelectual no lo dudó:

“Las mujeres. Mi asistente personal me recuerda constantemente que aunque tengo un doctorado en física, las mujeres deberían continuar siendo un misterio”.

Hay que recordar que su asistente personal, Judith Croasdel, es una mujer. Además, conviene tener en cuenta que pese a sus impedimentos físicos, Hawking se ha casado y divorciado dos veces, por lo que seguramente tiene razones personales para dar esa respuesta.

¿Qué hace una cápsula espacial tirada junto a la autopista?

Historia de la hormigonera espacial
Eso que veis tirado en un campo cerca de una autopista de Oklahoma, podría pareceros una cápsula espacial olvidada por las autoridades de la NASA, pero su historia es mucho más artística y rocambolesca. En realidad lo que veis es la mezcladora de cemento de un camión hormigonera. Y si parece lo que parece es porque en Winganon, que es la localidad más próxima al lugar donde yace esta vieja mezcladora, alguien con alma de artista se dedicó a darle una segunda oportunidad a lo que era un trozo de chatarra. La historia de por qué está ahí es no obstante curiosa cuando menos.

En 1959 un camión hormigonera cargado, que se dirigía a verter el cemento en un puente que se construía sobre el Lago Oologah, tuvo un accidente y volcó. Para cuando llegó una grúa a intentar levantar el camión y la hormigonera, el cemento en su interior ya había fraguado, por lo que la grúa (que no contaba con este sobrepeso) no pudo levantarla y se llevó solo la cabeza tractora. La idea era enviar luego una grúa más grande a por la mezcladora giratoria, pero se ve que ese otro camión no llegó jamás. Con el tiempo, cuando los habitantes de Winganon encontraron la reliquia, se hizo un blanco fácil para los grafiteros.

Y en eso se había convertido, en una especie de muro donde la gente fue escribiendo chorradas tipo “yo estuve aquí” durante años. Sin embargo en 2011 la suerte de la hormigonera cambió, los artistas locales Barry y Heather Thomas se encargaron de convertirla en algo respetable, y de ahí el look espacial que podéis ver en la foto.

La historia me ha parecido curiosa porque en Estados Unidos los pueblos compiten entre si por contar con la mayor rareza de la zona. Cualquier cosa lo bastante grande, inexplicable, o repulsiva, puede servir como cebo para turistas y ayudar a situar a tu pueblo en el mapa. Y eso es precisamente lo que han hecho con esta hormigonera. Desde luego, no se puede acusar a los habitantes de Winganon de andar cortos de imaginación.

Me enteré leyendo Presurfer.

Influencia de las fases de la luna en las mareas

Tipos de marea
Mi hijo Miguel, 8 años, estrena este curso asignatura de ciencia, y ayer me llamó para que le echara una mano con los deberes. Su pregunta fue sencilla: Papá ¿qué relación hay entre las mareas y las fases de la luna? Le contesté lo mejor que pude, de modo que pudiera entenderlo un niño de su edad, pero como supongo que hay muchos padres que se ven en el mismo aprieto aquí van unas líneas sobre el tema a modo de ayuda.

La palabra “marea” es un término genérico que se emplea para definir a las subidas y bajadas alternas del nivel del mar con respecto a la tierra, las cuales se producen por la atracción gravitatoria que la luna y el sol ejercen sobre las aguas oceánicas. En realidad, la influencia de la gravedad de la luna y el sol también provoca “mareas” en los grandes lagos, en la atmósfera, e incluso en la corteza de la tierra, aunque a un grado mucho menor y por tanto no tan fácilmente perceptible.

¿Qué son las mareas lunares?

Las mareas se crean porque la Tierra y la luna se atraen entre si, tal y como dos imanes se atraen el uno al otro. La luna intenta tirar de cualquier cosa en la Tierra para acercarla, pero la Tierra es capaz de soportar el empuje de la luna sobre cualquier cosa excepto el agua. Como el agua está siempre en movimiento, la Tierra no puede “retenerla” enteramente, por lo que la luna es capaz de tirar de ella. Cada día, existen dos mareas altas y dos mareas bajas. El océano está constantemente moviéndose de marea alta a marea baja, y luego de marea baja a marea alta. Entre las dos mareas altas del día existe una diferencia aproximada de 12 horas y 25 minutos.

Las mareas son el alza y caída periódica de las grandes masas de agua. Los vientos y las corrientes mueven la superficie del agua provocando las olas. La atracción gravitatoria de la luna hace que los océanos se abomben en dirección hacia nuestro satélite. Otro abombamiento se da en el lado opuesto de nuestro planeta, ya que la Tierra también se ve atraída hacia la luna (y por tanto lejos del agua que hay en su lado opuesto). Los niveles de los océanos fluctúan a diario a medida que el sol, la luna y la Tierra interactúan. Como la luna viaja alrededor de la Tierra, a medida que ambos cuerpos viajan juntos alrededor del sol, las fuerzas gravitatorias combinadas causan las subidas y bajadas de los océanos del mundo. Como la Tierra rota sobre su eje mientras todo esto sucede, surgen dos mareas cada día.

¿Cuántos tipos de mareas diferentes hay?

Cuando el sol y la luna se alinean, se dan da un tirón gravitatorio excepcionalmente fuerte, lo cual provoca mareas muy altas y muy bajas, llamadas mareas vivas. Cuando el sol y la luna no están alineadas, las fuerzas gravitatorias se cancelan entre si, por lo que las mareas no son tan notoriamente altas y bajas. A este tipo de mareas se les llaman mareas muertas.

Mareas vivas (“spring tides” en inglés)

Cuando la luna está en fase llena o nueva, el tirón gravitatorio del sol y la luna se combinan. En esos momentos, las mareas altas son muy altas, y las bajas a su vez muy bajas. A este fenómeno se le conoce como mareas vivas, y se da cuando la Tierra, el sol y la luna están alineadas. Las fuerzas gravitacionales de la luna y el sol contribuyen conjuntamente a la marea. Las mareas vivas suceden durante la luna llena y la luna nueva.

Mareas muertas (“neap tides” en inglés)

Cuando la luna está en sus fases de cuarto, el sol y la luna están situados en un ángulo recto, lo cual provoca abombamientos en los océanos que se cancelan unos a otros. El resultado es muy poca diferencia entre la marea alta y la marea baja, fenómeno al que se conoce como mareas muertas. Las mareas muertas son especialmente débiles, y ocurren cuando las fuerzas gravitacionales de la luna y el sol son perpendiculares entre si (con respecto a la Tierra). Las mareas muertas suceden cuando la luna está en cuarto creciente y en cuarto menguante.

Este texto está basado en el contenido publicado en inglés en la web Hiwaay.net.

¿Podremos beber el agua recientemente encontrada en Marte?

base marciana
La noticia astronómica de estos días es la constatación de la existencia de agua líquida en Marte (por cierto a apenas 50 kilómetros de la ubicación del robot Curiosity). Pero ojo, nada que se pueda beber ya que está repleta de un tipo de sal llamada perclorato que puede resultar tóxica para los humanos. De hecho, en la Tierra nos cuidamos mucho de analizar el nivel de percloratos en nuestras reservas de agua potable, ya que pueden provocar problemas de tiroides, y dañar el tracto gastrointestinal, la piel, el tejido mamario y la placenta.

Y bueno, el agua encontrada en Marte es mucho más salada que cualquier salmuera que se encuentre de forma natural en la Tierra. Por ejemplo en la Antártida existe un lago hipersalino llamado Don Juan, considerado el cuerpo de agua más salado de la Tierra con un nivel de salinidad superior al 40%. Como podéis imaginar, ninguna forma de vida puede prosperar en sus aguas, las cuales por cierto jamás se congelan a pesar de tratarse de un lago de montaña situado en el polo sur. Bien, pues el agua recientemente encontrada por la orbitadora MRO de la NASA en Marte es aún más salada.

Pero entonces ¿podremos tratar ese agua en un futuro de cara a consumirla en nuestras hipotéticas bases habitadas? En The Huffington Post la bloguera Daniela Hernández se hace esa misma pregunta. ¿Tendremos que importar el agua de la Tierra? No, demasiado caro y poco sostenible. ¿Podremos quemar oxígeno e hidrógeno como hacen en la película “The Martian” para producir agua? Tampoco, demasiado peligroso. Lo mejor entonces va a ser intentar conseguir el agua allí mismo, en el planeta rojo.

Existen toneladas de agua helada en los polos de Marte. Y además, existen también glaciares cubiertos de polvo en las cumbres diseminadas por todo el planeta, de modo que prestar atención a una afloración hipersalina (que además solo sucede estacionalmente) tal vez no sea una buena idea de cara a conseguir agua en el planeta rojo. Lo mejor por tanto es centrarse en el hielo de agua antes mencionado, pero (siempre hay un pero) los percloratos están por todas partes en Marte, de modo que muy probablemente ese hielo tampoco sea potable.

En la Tierra, hacemos pasar el agua que contiene percloratos por plantas desalinizadoras que lo eliminan, y por lo visto eso es lo que tendremos que hacer allí también, si es que queremos librarnos de la tóxica salinidad del agua marciana. Las posibilidades de tratamiento son tres: intercambio de iones, ósmosis inversa o tratamiento biológico. Por fortuna los científicos creen que estos tres métodos también funcionarían en Marte, aunque claro, el reto consiste en llevarse allí todo el material necesario para instalar una de estas plantas.

En cuanto al tercer método, implica “poner a trabajar” a bacterias terrestres en Marte, para que se coman las sales, pero a los biólogos les aterra contaminar con formas de vida terrestres la virgen fauna marciana (en caso de que exista) por lo que esta opción será seguramente descartada. Sea como sea, la experiencia de la NASA en la Estación Espacial Internacional, donde los astronautas obtienen el 80% del agua que consumen a través del reciclaje de su propia orina va a resultar fundamental para mantener hidratados a los futuros colonos de Marte. ¿Lo ves demasiado lejano? Pues no deberías, la NASA ya le ha puesto fecha al histórico viaje al planeta rojo, y será en la década de 2030.

Me enteré leyendo The Huffington Post.

Internet ayuda a un fotógrafo a encontrar a sus ‘inesperados’ modelos

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Cuidado, no mires a los ojos a la estatua

eyes
Y mira que lo pone bien claro en el cartelito (aunque esté en noruego) pegado en el pedestal. Dice: “no mires a la estatua a los ojos“. Y claro ¿para qué queremos más? Tó cristo a pegar el careto al cristal y a ver qué pasa. Eso de que nos digan lo que no debemos de hacer es claramente una invitación a hacerlo, faltaría más.

Y luego pues nada, pues pasa lo que pasa, susto morrocotudo, cara de gilipollas posterior cuando ves que todo el mundo se parte el pecho de ti, y a confundirse entre el público esperando a que pase otro pardillo y en esta ocasión seas tu quien te rías de él.

En cuanto a la obra, a la que llaman “escultura interactiva”, corrió a cargo del artista noruego Erik Pirolt. En realidad es simplemente una cabeza de cerámica dentro de una urna de cristal. Las cuencas de los ojos están unidas a dos tuberías por las que brotan chorros de agua a toda potencia en cuanto alguien pone la cara demasiado cerca. Arte no se si será, pero toda una lección sobre la ilimitada estupidez humana sin duda.

Me enteré en My Modern Met.

Películas de terror para simios

Al igual que los aficionados al cine que vuelven a ver Psicosis, no quitan ojo a las cortinas de la ducha anticipando la llegada de Norman Bates, los grandes simios (chimpancés y bonobos en este caso) también recuerdan las imágenes impactantes. Científicos de la Universidad de Kyoto en Japón, acaban de demostrarlo empleando tecnología de trazado del movimiento de ojos con primates. Si veis el vídeo superior, en el que los propios investigadores hacen de actores, uno en el papel de humano y otro en el de mono, podréis comparar los puntos a los que el mono mira en el primer y segundo visionado (separados ambos por 24 horas en el tiempo).

Es curioso como los monos recuerdan que de los dos objetos de agresión posibles, el cuidador elige el martillo para golpear al mono, pese a que la posición de este objeto cambia en ambos vídeos. Esto demuestra que los simios pueden almacenar y recuperar información de forma precisa de su memoria a largo plazo, e incluso anticiparse a eventos inmediatos, una habilidad cognitiva que probablemente les sirve de ayuda en las intensas vidas sociales que llevan en su ámbito salvaje, así como para evitar el peligro.

El trabajo acaba de publicarse en la revista Current Biology.

Me enteré leyendo Science Shots.

Cuando deshacerse de las colillas resulta divertido

papelera urna png
Hubbub es una organización benéfica británica que intenta concienciar a la gente para que deposite su basura de un modo correcto. Para ello han creado una serie de papeleras urbanas que permiten arrojar detritus en ellas de forma divertida. Como muestra un botón, esta especie de urna de votación cenicero pregunta a los viandantes fumadores cuál es el mejor jugador del mundo: Messi o Cristiano. El número de colillas permite ver bien a las claras que en el Reino Unido los aficionados al fútbol no tienen ni idea. Supongo que el paso de CR7 por la Premier le ha hecho más popular allí de lo que lo es el argentino.

En fin, si la idea os parece graciosa podéis ver otras papeleras simpáticas en este enlace.

Me enteré leyendo Booooooom.

Así de grande sería un Destructor Estelar Clase Imperial I

Destructor Super Star del Imperio
Todo buen friki amante de Star Wars ha quedado subyugado por el enorme e intimidante tamaño de un Destructor Estelar Clase Imperial I. Según la wiki de esta saga, cada una de estas naves tenía una longitud de una milla (1600 metros) lo cual simplemente desmoralizaba a los enemigos, incapaces de imaginar una nave lo bastante grande como para enfrentarse a semejante coloso.

Puede que jamás lleguen a existir fuera del universo ideado por George Lucas, pero estas naves con forma de punta de lanza fascinan como si fueran reales. Prueba de ello es la imagen que el editor de Reddit “movielover278” ha creado superponiendo a escala real una de estas inmensas naves imaginarias sobre el plano de Manhattan. Al verla a esa escala me he quedado “pasmado” como mi amigo Han Solo cuando le dieron el baño de carbonita.

Maikelnai y Han Solo
Y si, afortunadamente para nuestros rebeldes héroes de la República, estos destructores no eran invulnerables.

Me enteré leyendo Neatorama.

PD. Supongo que mi reciente visita a Madame Tussauds Londres ha vuelto a hacer crecer “la fuerza” en mi :-D

Científicos extraen nanofibras de carbono a partir del aire

Fibras de nanotubos de carbono obtenidas a partir del CO2 del aireEn ciencia, cuando algo funciona de forma extremadamente sencilla y al mismo tiempo promete solucionar no uno, sino dos grandes problemas, el escepticismo no tarda en aflorar. Esto es lo que sucede ahora mismo con el anuncio realizado por el profesor Stuart Licht de la Universidad George Washington, quien afirma haber diseñado un sistema capaz de extraer CO2 del aire formando con él nanofibras de carbono, un material escaso y valioso.

Según puedo leer en la Web de la BBC, el sistema creado por el equipo dirigido por Licht funciona a muy pequeña escala. Se trata de un dispositivo que funciona con energía solar con apenas unos pocos voltios de electricidad, la cual hacen pasar a través de una cubeta caliente llena de sales derretidas. Durante el proceso el dispositivo va absorbiendo CO2, y sus electrodos se van cubriendo de nanofibras de forma gradual. No hablamos de mucha cantidad, solo 10 gramos a la hora, pero sin duda es un comienzo prometedor.

El equipo cree además, que dado lo simple del mecanismo, no sería demasiado complicado escalarlo hasta que la cantidad de CO2 absorbida comenzase a dejar su impronta en el registro planetario. Y aquí es donde muchos científicos han comenzado a fruncir el ceño. Extraer cantidades enormes de este gas invernadero supondría mover cantidades enormes de aire, lo cual no es sencillo ni barato.

Nanofibras de carbono formándose gradualmente sobre uno de los electrodos del dispositivoPara muchos, sin embargo, el mero hecho de haber dado con un método de fabricación económica de nanofibras, un material hasta ahora con aplicaciones en componentes electrónicos y baterías por su elevado costo, ya es una gran noticia. Si su precio bajara, podría emplearse de forma intensiva en la industrial del automóvil y aviación, por ejemplo, ya que es un material muy ligero y resistente.

¿Habrán los científicos dado con la fórmula mágica para acabar con el calentamiento global y de paso dotarnos de un material con múltiples utilidades? Seguramente no. Ya hemos oído anteriormente afirmaciones grandilocuentes que quedaron en promesas incumplidas. Sin embargo, tal y como dice Licht tras anunciar su hallazgo, merece la pena intentarlo. ¿No creéis?

Me enteré leyendo Carbon nanofibres made from CO2 in the air.

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