Sam y Dalton, los primeros monos ardilla macho que ven en color total

A la izquierda en la foto aparece el mundo (fijaos en la fruta) tal cual lo veía Dalton – un macho de mono ardilla – cuando solo contaba con dos pigmentos de color; la foto de la izquierda muestra el modo en que ve las cosas ahora tras haber recibido el gen del color ausente: el rojo.

Dalton y Sam son dos monos ardillas de apenas 30 centímetros de altura. Sus ancestros vivían comiendo fruta e insectos mientras esquivaban a los halcones en los frondosos bosques de Sudamérica y América central. Sam y Dalton llevan una vida más tranquila en los laboratorios que Jay y Maureen Neitz regentan en la Universidad de Washington en Seattle, EE.UU. Recientemente el matrimonio Neitz decidió hacerles un regalo genético: la habilidad de ver el mundo en auténtica “color-visión”.

Los monos ardilla macho solo tienen dos de los pigmentos de color conocidos como opsina, al contrario que los humanos que tenemos tres. El matrimonio Neitze, junto a Katherine Mancuso y otros colegas, usaron la técnica de terapia génica para introducir el gen del pigmento rojo ausente en las células de los conos de las retinas de los monos. Varios meses después de la terapia, Dalton y Sam eran capaces de contemplar un mundo en el que los tonos rojos eran visibles, y las naranjas dejaron de parecerse a los limones, tal y como cuentan los investigadores en Nature.

Aunque los monos no pueden informar sobre las cosas que ven con “ojos nuevos”, se juzga su habilidad empleando un test de actuación de visión en color, en el que se premian sus respuestas con recompensas de zumo de fruta.

Jay Neitz afirma que Dalton recibió su nombre en honor a John Dalton, quien no solo inventó la teoría atómica moderna, sino que en 1794 fue también la primera persona en describir la ceguera a los colores (que él mismo padecía).

Fue realmente una sorpresa que el cerebro de los monos pudiera sacar partido de una tercera opsina. La retiina, no obstante, parece funcionar registrando la diferencia entre las señales de los conos vecinos, las células que detectan el color. De modo que el gen de la opsina extra que se les dio a Dalton y Sam habría cambiado las señales que partían de los conos afectados, y por tanto el mensaje lanzado desde la retina hacia el córtex visual del cerebro.

El gen de la opsina roja se introdujo en el ADN de los monos a través de las cepas de virus estándar empleadas en experimentos de terapias génicas. Inyectadas en el ojo, el virus donó el gen de la opsina a los conos del mono, junto a una pieza de ADN que ordenaba a los conos fabricar la nueva opsina roja con preferencia sobre su propia opsina verde.

Como algunos conos se infectaban con el virus y otros no, los monos contaban tanto con conos rojos como con conos verdes operativos, además de sus conos azules que no resultaron afectados.

El doctor Jeremy Nathans, un biólogo molecular de la Universidad John Hopkins que ha modificado genéticamente un ratón para que tenga visión total en color, comentó que el experimento con los monos podría ayudar a los investigadores a entender la circuitería empleada por el cerebro de un primate en el análisis del color. El doctor Nathans cree que un próximo paso podría ser ver como las células en el córtex visual del mono responden a las nuevas señales provenientes de la retina.

Los monos macho del nuevo mundo como Dalton y Sam están impedidos cromáticamente porque sus ancestros se separaron de los primates del viejo mundo antes de que surgiera la visión en color completa. En los tiempos en que se separaron, los primates solo tenían dos pigmentos visuales, uno particularmente sensible a la luz azul y otro que responde mejor tanto al verde como al rojo, dependiendo de la variante genética heredada.

Tras la separación, que comenzó con la apertura del Atlántico entre África y Sudamérica hace 150 millones de años, los primates del Viejo Mundo se beneficiaron de un accidente genético. El gen para la opsina verde o roja sufrió una duplicación, lo que permitió a los individuos ver el rojo y el verde simultáneamente, en lugar de uno u otro.

Los monos del nuevo mundo nunca desarrollaron el gen duplicado, pero a pesar de todo muchas hembras cuentan con visión total en color. La razón es que el gen de la opsina roja/verde se ubica en el cromosoma X, de modo que las hembras que heredan una versión diferente de cada padre cuentan tanto con opsinas rojas como verdes, además de la azul que se encuentra en otro cromosoma. Pero los machos solo cuentan con un cromosoma X, por lo que solo heredan una de las variantes de la opsina roja/verde. (Dalton y Sam por ejemplo solo contaban con la verde).

Visto en The New York Times (autor: Nicholas Wade).

9 Comentarios

  1. 1 Maikelnai Maikelnai 22 Sep 2009 +2 (2 Votos)

    Me he sentido especialmente atraído por este artículo porque soy daltónico y me ha parecido fascinante tanto el método empleado para donarles el “rojo” como por la historia de por qué los monos del viejo mundo no tienen visión color completa.

    Por cierto aprovecho para agradecer de corazón todos esos votos en la categoría “mejor blog cultural” de los premios Bitácoras.

    http://tinyurl.com/lmqrdz

    Voy 5º ;-)

  2. 2 Cosechadel66 Cosechadel66 22 Sep 2009 0 (0 Votos)

    Gracias a ti por darnos esas pinceladas diarias llenas de tantas cosas. A mi no me ha ido tampoco mal. Estoy en negrita, en los diez primeros, lo cual ya es todo un premio….

    En cuanto al artículo, está claro que la genética es el futuro de la medicina, a pesar de lo dificil que es (más para algunos) asimilarla éticamente.

    Carpe Diem

  3. 3 SandaliO SandaliO 22 Sep 2009 0 (0 Votos)

    Una duda q tengo de siempre y nunca e podido aclarar, ya que no conozco a ningún daltonico: ¿como haces para aclarate en los semaforos? y ¿que es lo que ves en lugar del rojo?, verde?, o es como en la historia interminable en la que la nada q devora Fantasia no tiene color concreto??
    Gracias adelantadas x saciar mi Curiosidad ^^

    • 4 Maikelnai Maikelnai 22 Sep 2009 0 (0 Votos)

      Jejjeje, bueno, la verdad es que tengo un grado de daltonismo no muy severo. Distingo perfectamente los colores puros, como el rojo y el verde del semáforo. La cosa se complica con los naranjas, verdes azulados, y tonos mezclados.

      Siempre sospeché que me pasaba algo, y por fin salí de dudas en una revisión médica en la que me hicieron el típico test de ceguera al color. En este por ejemplo http://www.flickr.com/photos/maikelnai71/3946038410/ los dos de abajo ni los huelo ;-)

  4. 5 Pedro Pedro 23 Sep 2009 0 (0 Votos)

    Felicidades por la 5 posición que llevas de momento ^^, por cierto que raro que no este ciencia kanija entra los mejores también.

  5. 6 moevr moevr 24 Sep 2009 0 (0 Votos)

    Siempre me ha parecido que la lógica evolutiva dicta que tiene que llegar un punto donde nosotros seamos los propios artífices de nuestra evolución, que seamos lo que deseemos ser: quizás más inteligentes, quizás más rápidos, quizás más adaptados a otros entornos más inhospitos cuando salgamos a darnos unas vueltas por el universo, etc. Es un tema bastante recurrido en la literatura de ciencia ficción, pero dada esa curiosidad e inquietud que nos caracteriza como especie es algo que seguramente acabará ocurriendo… si conseguimos llegar a ese punto y no autoexterminarnos en el camino.

    Lo que me ha parecido más impresionante del artículo es la manipulación genética para aportar genes nuevos en un individuo nuevo y no en generaciones sucesivas.

    En cuanto a distinguir los semáforos para los daltónicos, no lo soy, pero no debe ser mayor problema porque las luces siempre están en el semáforo en la misma posición. Aunque sea por ahí se puede saber. Y los hombrecitos de los semaforos de peatones son diferentes también. Si es que lo tienen todo pensado :-DD.

  6. 7 BUNGEE BUNGEE 24 Sep 2009 0 (0 Votos)

    Jajaja, Maikel pues a mi me pasa lo mismo que a ti, y lo de los semaforos cuantas veces me lo habrán preguntado. Pero a que como le de mucho el sol que apenas se vea no sabes si esta rojo o verde?? (al lado de mi casa hay uno asi…) De todos modos a mi me lo detectaron a las 21 años y porque fui al hospital a hacerme pruebas ya por curiosidad. Al final las pruebas son fichas de domino que van de un color a otro las extremas estan fijas y tu las colocas, luego te dan un grafico de tu vista y ves hacia donde tienes la distorsion, está muy gracioso. (Lo que ten cuidado, yo fui a comprarme un coche azul metalizado precioso y al final me tuvieron que decir que era lila…….).

    Un Saludo y felicidades por tu blog, llevo mucho tiempo siguiendole y dia a dia mejora.

  7. 8 BUNGEE BUNGEE 24 Sep 2009 0 (0 Votos)

    Por cierto para los que quieran probar a acertar, que hagan un test de Ishiara, las personas “enfermas” ven otros numeros y letras distintas a las normales. Y el 80% de los hombres tenemos cierto grado de daltonismo (por eso para nosotros el melon no es un color….)

  8. 9 ckiz001 ckiz001 30 Sep 2009 0 (0 Votos)

    Wow, ahora, lo que me da curiosidad a mi es esto, los humanos vemos (a excepecion de las personas con daltonismo) en un rango de 3 colores.

    Hace unos meses leí (no recuerdo si fue en anfrix, fogonazos o alguna de esas) que algunos animales ven en un rango de 4 colores, ¿como veriamos nosotros el mundo si nos implantaran como a los monos la habiliadad de ver esos 4 colores?

    Lo siento jeje, me salto inmediatamente la duda porque cuando lei ese articulo me quede pensando como veian esos animales, imaginense, muchisimos mas colores O_o.

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