Avances en el procesamiento de biodiesel de algas

Hace casi un año os hablaba de la aventura de Glen Kertz, presidente y consejero delegado de Valcen Products, en su camino hacia el aprovechamiento de las algas para generar biocombustibles (sin provocar alzas en productos alimenticios de primera necesidad) abundantes y baratos. Glen había desarrollado métodos ingeniosos de crecimiento vertical para cultivar algas sin necesidad de contar con grandes estanques “granjas”. Sin embargo, uno de los grandes problemas a la hora de transformar el aceite del alga en biocombustible, era el del elevado precio del procesamiento.

Hasta ahora, los trabajos que se realizaban a ese respecto empleaban catalizadores líquidos a base de ácidos, lo cual provocaba como contrapartida grandes cantidades de aguas residuales que había que tratar antes de su vertido a la red. Además de costosos, estos métodos de procesamiento eran lentos, ya que implicaban parar periódicamente la producción para purificar el biodiesel neutralizando el ácido del catalizador.

Pero ahora, químicos de la empresa United Environment & Energy LLC (UEE) con sede en Horseheads, Nueva York, afirman haber encontrado un método de procesamiento más rápido y barato. Su trabajo será presentado este mismo fin de semana durante la edición nº 237 de la reunión anual de la Sociedad Química Americana.

Según leo en Science Daily, el innovador método emplea catalizadores sólidos reutilizables (un formato propietario desarrollado por UEE), lo cual abarata el proceso en un 40%. Además, esta clase de catalizadores hace innecesarias las periódicas paradas que antes se realizaban para purificar el biodiesel, por lo que este método produce biocombustible de forma constante, evitando al mismo tiempo la contaminación y los subsiguientes costes en tratamientos de aguas residuales.

Ben Wen, vicepresidente de UEE, declaró que: “este es el primer método económicamente viable para producir biodiesel a partir de algas. El proceso es mucho más barato porque se necesita una factoría mucho más pequeña, no hay gasto en tratamiento de aguas, y el proceso es mucho más rápido”.

Según estimaciones del señor Wen, el ritmo de producción de aceite por acre (1 acre = 4.000 m2 aprox) es entre 100 y 300 veces mayor que el obtenido cultivando soja. Esto hace de las algas la fuente más prometedora de producción masiva de biocombustibles.

Lo primero que se me vino a la cabeza después de leer esta noticia, es que si se crease una empresa que aprovechase las patentes en optimización del cultivo de Valcen Products, y luego aplicase a la “cosecha” de algas el método de procesamiento con catalizador sólido reutilizable desarrollado por UEE, el resultado podrían ser toneladas de biocombustibles baratas a disposición del mercado.

No obstante, la idea de que los tubos de escape sigan emitiendo CO2 a la atmósfera (por mucha cuadratura del círculo que suponga que ese CO2 previamente fuera secuestrado de la atmósfera por las algas) no me deja del todo satisfecho… a mi me sigue pareciendo sucia. Eso si, hay que reconocerle a la idea la enorme ventaja de no provocar aumentos en el precio de alimentos básicos para los habitantes de los países en vías de desarrollo.

7 Comentarios

  1. 1 Cabezón Cabezón 26 Mar 2009 0 (0 Votos)

    Maikel, si el CO2 se recicla en forma de plantas, aunque se emita a la atmósfera no produce aumento del efecto invernadero. El carbono de las plantas procede, todo él del CO2 del aire. Vamos, que la cantidad de CO2 en el aire permanece constante, si por un lado se convierte en biodiésel y por otro se emite. Es un simple balance, algo que cualquier economista puede entender. Aunque no hablemos de dinero, sino de elementos químicos.

  2. 2 Maikelnai Maikelnai 26 Mar 2009 0 (0 Votos)

    Lo se, por eso digo lo de la cuadratura del círculo Cabezón… pero como digo, me sigue dando mal rollo – aunque el volumen de CO2 permanezca constante – ver salir humo de un tubo de escape.

    Lo que podría estar bien es remplazar el carbón o gas natural de las térmicas, por este combustible a base de algas ;-)

  3. 3 CasS CasS 26 Mar 2009 0 (0 Votos)

    De todas formas a mi no me cuadra el círculo: el tema de esto está en utilizar algas nuevamente plantadas (que antes no existían y por lo tanto, no emitían CO2) por lo que sí estás emitiendo CO2 que antes no iba a ser emitido; no?

  4. 4 Catalania Catalania 27 Mar 2009 0 (0 Votos)

    ¿Puedes ponernos al final del post el enlace al anterior post de las algas verticales?

    Saludos!

  5. 5 Maikelnai Maikelnai 27 Mar 2009 0 (0 Votos)

    Catalania, es el primer enlace del post. ¡No tiene pérdida! ;-)

  6. 6 fero fero 27 Mar 2009 0 (0 Votos)

    A mi me parece que esto del combustible de algas está muy mal. Desde los años 70 se viene diciendo que la optimizacion en los cultivos de algas podría ser la solución a lo problemas de hambre del mundo. Por ejemplo, el alga espirulina, que se reproduce muy rápido, tiene un 60 por ciento de proteinas con todos los aminoacidos conocidos, más hierro que las lentejas, y más vit. A que las zanahorias, y puede solucionar casi cualquier carencia nutricional sin necesidad de grandes dosis, y ahora resulta que la quieren cultivar para quemarla. Las algas son productos alimeticios de primera necesidad que aun no utilizamos. Espero que no terminen siendo solo gasolina.

    Un saludo. Excelente blog

  7. 7 panzer panzer 27 Mar 2009 0 (0 Votos)

    Esto de las algas parece haberse convertido en una especie de diabólica carrera hacia el Guiness del gran timo ¿Alguien sabe que pasó com Bio Fuel System (BFS) de Alicante?… A tales fechas ya tenia que estar esto totalmente inundado con su biopetróleo.

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