Nikola Tesla, el genio que iluminó al mundo

Nota: Esta traducción corresponde a un artículo publicado en The Globe and Mail en junio del 2006, con motivo de la conmemoración del 150 aniversario del nacimiento de Nikola Tesla.

Nikola Tesla dominó la corriente alterna, inventó la tecnología de la radio y patentó 700 inventos, incluyendo el control remoto sin cable y las bujías. Pero en 1943, el inventor murió solo en una habitación de hotel neoyorquina de un ataque al corazón, fue una figura marginal y discutida, también en la comunidad científica. Estaba en la pobreza, obsesionado por el número tres, y vio como el Premio Nóbel le era otorgado a otro hombre por un invento que él había creado unos años antes.

“Las ideas de Nikola Tesla”, publicó el New York Times en su obituario, “bordearon, a medida que envejecía, y de forma creciente lo que algunos consideraban lo fantástico”. El propio Tesla insistió una vez en que “el presente es suyo, el futuro es mío”.

Ese futuro, al parecer, es ahora. Este año (el 150 aniversario del nacimiento de Tesla) el Aeropuerto Internacional de Belgrado será renombrado Aeropuerto Nikola Tesla. En la orilla canadiense de las Cataratas del Niágara, se destapará una estatua en honor del hombre cuyo trabajo permitió la construcción de la primera planta hidroeléctrica del mundo. Y a comienzos de este mes, científicos de todas partes del mundo reconocerán su obra en conferencias en Serbia, Croacia, Australia, Canadá y los Estados Unidos.

Tesla es también el científico loco preferido por los amantes del underground. Aparece en novelas, en juegos, en una ópera y en un manga japonés, y es el protagonista de varias canciones; incluyendo algunas que le dedicó una popular banda metal de los ochenta que se llamaba como él. En la película de Jim Jarmush (filmada en 2004) Coffee and Cigarettes, el músico Jack White muestra una bobina de Tesla. A finales de este año, David Bowie representará el papel del serbo-americano en The Prestige, una película dirigida por Christopher Nolan (Memento, Batman Begins).

Al llegar la medianoche del 9 de Julio de 1856, Tesla nació de padres serbios en Smiljan, Lika, la actual Croacia. Su padre era un sacerdote serbo-ortodoxo, su madre era la inventora de unos cuantos aparatos para el hogar, incluyendo una batidora mecánica.

La propia habilidad de Tesla para visualizar detalles precisos de sus inventos comenzó en la infancia temprana. Cuando vio un grabado de acero de las Cataratas del Niágara, por ejemplo, se imaginó una rueda volteada por el agua; treinta años antes de que la planta hidroeléctrica se hiciera realidad.

Después de estudiar mecánica, física e ingeniería en Austria y Checoslovaquia, Tesla trabajó como ingeniero eléctrico en Hungría y Francia. Después, en 1884, emigró a Nueva York, donde se incorporó al laboratorio de Thomas Edison.

En un año, entre los dos desarrollaron la corriente alterna (AC). Edison intentó demostrar los peligros de la AC empleándola para electrocutar perros y caballos en demostraciones en público. Tesla respondió más tarde con una exhibición en la Feria Mundial de 1893 en Chicago. Tal y como Paul Auster escribe en su novela Moon Palace, Tesla, que medía dos metros y cuya figura llamaba la atención con su negro abrigo de corte clásico y su bombín: “realizó trucos mágicos con electricidad, haciendo girar pequeños huevos de metal en una mesa, y lanzando chispas por las puntas de sus dedos”.

Por supuesto, Tesla ganó la “guerra de las corrientes”. El industrial George Westinghouse finalmente le compró la patente para la energía AC. Y como dijo W. Bernard Carlson, profesor de historia en la Universidad de Virgina que en la actualidad escribe una biografía sobre Tesla: “Era igual de popular, sino más, que Edison”.

Otras batallas supusieron un reto mayor. Aunque Tesla inventó la radio en 1895, Guglielmo Marconi (que usó uno de los osciladores de Tesla para enviar señales a través del Canal de la Mancha) presentó la patente en 1904 y más tarde ganó el Premio Nóbel. A pesar de que en 1943, el Tribunal Supremo de los EE.UU. otorgó la patente post mortem a Tesla, Marconi continúa siendo considerado el padre de las ondas aéreas.

La radio resultó ser problemática también en otras formas. En 1899, mientras experimentaba con corrientes eléctricas en alta frecuencia y con grandes voltajes en una alta meseta en Colorado, Tesla creyó recibir señales de radio de los alienígenas. Esto le convirtió en el hazmerreír entre sus colegas (aunque inspiró el culto de los que creían que el propio Tesla era un extraterrestre).

La reputación de Tesla no se habría deteriorado de por vida si su inteligencia financiera hubiera sido, de algún modo, parecida a su genio científico. En su lucha por ganar la patente de la radio, Marconi, un noble y saludable italiano, poseía un fuerte respaldo financiero. Tesla era tan inepto con sus financias, que rompió el acuerdo de sus royalties con Westinghouse – en adelante millones – cuando el empresario atravesó una crisis financiera temporal causada por la costosa batalla judicial contra Edison.

Los problemas económicos también evitaron que Tesla continuase experimentando en una de sus grandes obsesiones: la transmisión de electricidad sin cables. El Sueño de Tesla consistía en suministrar energía gratuita a todo el mundo, pero ya que los financieros no veían demasiado beneficio en este utópico proyecto, tuvo que vender la escritura de su laboratorio para saldar deudas.

El movimiento en recuerdo de Tesla comenzó a gestarse alrededor de la década de 1980, cuando sus estrafalarias afirmaciones comenzaron a tener sentido para los científicos. Tomemos esas señales alienígenas, comenta la Dra. Jasmina Vujic, profesora de ingeniería nuclear en la Universidad de California en Berkeley: “Ahora sabemos que muchas estrellas – los púlsares – emiten señales de radio”.

Los historiadores científicos también percibieron que el trabajo de Tesla sobre un “rayo de la muerte” – un proyecto final que afirmaba que podría destruir 10.000 aviones desde una distancia de 418 Kilómetros y que, según él, podría acabar con todas las guerras – era similar a la Iniciativa de Defensa Espacial proyectada por Ronald Reagan, también conocida como “Guerra de las Galaxias”. (Los conspiranóicos señalan que, después de la muerte de Tesla, el FBI de J. Edgar Hoover confiscó sus investigaciones y otras pertenencias).

Los trabajos de Tesla en robótica y comunicaciones en red sin cables han probado ser adelantados a su tiempo. Y sus diseños para una turbina sin aspas y una bomba sin ningún tipo de parte móvil (modelada a partir de un diodo) continúan intrigando a los ingenieros contemporáneos. “Yo diría que la mayoría de los conceptos de Tesla han finalizado siendo construidos y ampliados”, comenta Todd Wilkie, ingeniero eléctrico que trabajó para Intel.

Según el sr. Carlson, Tesla es especialmente relevante en el año 2006 porque “la tecnología es deshumanizadora; nos envilece. Tesla permite que las personas celebren el progreso tecnológico de una forma muy intuitiva y espiritual”.

Más allá, Tesla es una figura unificadora en los Balcanes. Serbia y Croacia le saludan como su “hijo natal”. Su rostro aparece en los hiperinflacionados billetes serbios de 10.0000 millones de dinares. Su figura ha sido también conmemorada en los EE.UU. con la emisión de su propio sello, y existen sociedades destinadas a honrar la memoria de Tesla en más de 20 países, incluyendo Grecia, Brasil y Corea. Incluso la comunidad científica ha terminado por rendirle honores dando su nombre (“el tesla”) a la unidad de medida de densidad de flujo magnético, que se emplea para calibrar las máquinas visualizadoras de resonancia magnética.

Además está el asunto de la corriente alterna. El Dr. Alab Bristol, investigador en física de la Universidad de Toronto dice: “Los motores AC son el caballo de batalla de la sociedad moderna actual, sin ella no tendríamos la mayor parte de los electrodomésticos ni cualquier forma de industria moderna”.

¿Y en cuanto a la presencia de Tesla en la cultura popular? “Fue un inventor y un artista”, dice el dramaturgo Kevin Kerr, co-autor de Brilliant, una obra sobre Tesla. “Le encantaban las cosas bonitas. Los objetos que diseñó eran altamente prácticos y normalmente invenciones revolucionarias, pero también tenían que ser estéticamente atrayentes”.

La historia de un visionario que murió sin ver reconocido su genio, es de un interés obvio también para los artistas. Tesla aparece como una figura romántica aniquilada en la canción de Handsome Family Tesla’s Hotel Room. Los días finales del inventor son elegíacamente llamados “los últimos días del asombro, cuando los espíritus aún volaban alrededor de los abombados tubos de ensayo en las habitaciones en semipenumbra”.

Al final, no son los ahora reconocidos logros de Tesla los que han cautivado la imaginación del público, sino sus fracasos – concebidos de forma tan idealista y extravagante – y sus valientes e incumplidas promesas.

El autor de este artículo, Kevin Chong, es novelista y escritor independiente en Vancouver.

Fuente noticia: The Globe and Mail

Publiqué originalmente esta traducción en Astroseti el 4 de julio de 2006.

26 Comentarios

  1. 1 Alejo Alejo 15 Oct 2008 0 (0 Votos)

    Dios mio, si me dieran un euro por cada vez que mi padre menciona este gran científico sería millonario.

    Grandes son los descubrimientos que conocemos de Tesla, pero más grandes los que todavía no conocemos.

  2. 2 Padi Padi 15 Oct 2008 0 (0 Votos)

    Justicia para Tesla!!!!
    En esta entrada de mi blog, podrás ver, a modo de mini homenaje, un fragmento de un sketch humorístico de teatro sobre la relación entre el Gran Tesla, y el diminuto Edison:

    http://pezonesdeacero.blogspot.com/200....ia-para-tesla.html

  3. 3 Cabezón Cabezón 15 Oct 2008 0 (0 Votos)

    Curiosa su presencia en un billete de 10 mil millones de dínares yugoslavos de 1993. ¿Sería suficiente para pagarse un café?

  4. 4 Joel Joel 16 Oct 2008 0 (0 Votos)

    Para un café no se, quizás para un diodo rectificador si :-) .

  5. 5 Sphynx Sphynx 16 Oct 2008 0 (0 Votos)

    Correcta la reseña histórica de Tesla.
    Se omite o avanzado que estaban sus estudios sobre la transmisión de electricidad sin cables. Lo mismo que su desconcertante intervención (con Einstein, Von Neumann y otros) en el el proyecto Rainbow, que Hollywood ridiculizara, convenientemente, con el nombre de “Philadelphia”.

  6. 6 Gero Gero 16 Oct 2008 0 (0 Votos)

    Woowww,

    Con lo que lei, creo que si verdaderamente este hombre tal vez nos hubiese acercado mas a tal teclogia del Futuro desde hace unas decadas, pero nadie puede con las grandes corporaciones.

  7. 7 BiG_FooT BiG_FooT 16 Oct 2008 0 (0 Votos)

    Muy grande si señor…

    Que lastima que el dinero marque tanto el reconocimiento cientifico y social… este tio tenia que ser de los mas conocidos de la historia al nivel de einstein o da vinci

  8. 8 pce-iberica pce-iberica 16 Oct 2008 0 (0 Votos)

    Ola os dejo una pagina web donde podreis encontrar todo tipo de instrumentos de medición:

    http://www.instrumentos-de-medida.com/

  9. 9 pce-iberica pce-iberica 16 Oct 2008 0 (0 Votos)

    Ola os dejo la hoja tecnica de un microscopio profesional de gran calidad:

    http://www.pce-iberica.es/medidor-deta....opio-pce-mm200.htm

  10. 10 elsusto elsusto 16 Oct 2008 0 (0 Votos)

    A diferencia de Edison , que casi todo que dicen que descubrió , fue hecho por sus ayudante, Tesla, lo hizo el casi todo , fue un autentico genio .

  11. 11 seajob seajob 16 Oct 2008 0 (0 Votos)

    Un tipo realmente interesante de verdad. ¿Alguien sabe si acabó sus días un tanto ido?

    También es curioso todo lo que ha generado después, sin ser tan popular como debería ser. Dos botones:
    -el grupo Tesla le dedicó una canción “Man out of time: Edison’s Medicine”
    http://www.youtube.com/watch?v=0UxNuYHiSfI
    (perdonadles las pintas, los 80 eran así)
    – un serie limitada de comics de nombre “The light and darkness war”, que se basa en que al final de sus días Nikola consigue comunicarse con el mundo de los muertos.

  12. 12 seajob seajob 16 Oct 2008 0 (0 Votos)

    Por cierto, que donde dice “… comenta el Dr. Jasmina Vujic, profesor de …” probablemente debería decir “… la Dra…., profesora de …”. Por si el nombre no es suficiente, que los crotas son un poco raros, la foto sí:

    http://www.teslasociety.com/vujic.htm

  13. 13 Randy Randy 31 Oct 2008 0 (0 Votos)

    Odio cuando le dan todo el reconocimiento a Marconi

    y no se mensiona nada de Tesla.

    De no ser por un empresario ambisioso, en este momento tendriamos electricidad gratis y sin cables…. que problablemante hubiesemos terminado con algun cancer…

    pero todo se puede arreglar, al menos en esta area.

    estoy totalmente de acuerdo con que Tesla esta a la altura de Einstein, Da Vinci o Gauss.

    Tendra algo que ver que Edison sea gringo???

    jejeje

    Saludos

  14. 14 ioni ioni 4 Nov 2008 0 (0 Votos)

    la verdad si es increible q muy pocas personas lo conoscan y tengan a edison como un gran inventor, es increible

  15. 15 Juan Carlos Juan Carlos 22 Feb 2009 0 (0 Votos)

    Una gran admiración y reconocimiento al genio olvidado, exprofeso, de N. Tesla. Tan inteligente y creativo como su intenso deseo de poner la ciencia al servicio del hombre, y no del comercio.
    Excelente página.
    Felicidades-

  16. 16 Marta Marta 16 Ago 2009 0 (0 Votos)

    Es injusto que genios como Tesla pasen casi desapercibidos y otros se lleven la fama. Pero el mundo es injusto y por desgracia estas cosas pasa cada día a todos los niveles. Un aplauso para todos esos genios anónimos o poco reconocidos.

  17. 17 Javiersillo Javiersillo 4 Oct 2009 0 (0 Votos)

    Ho !!!
    Salven Gran Tesla !!!

  18. 18 ING. GUSTAVO ANDRADE SOLA ING. GUSTAVO ANDRADE SOLA 10 Jul 2010 0 (0 Votos)

    EL GENIO RASTREA LA MENTE CON EL PENSAMIENTO,OBSERVANDO CON LA IMAGINACIÓN EL RESULTADO DE SU EXPLORACIÓN.

    GUSTAVO ANDRADE
    ECUADOR
    EPN

  19. 19 ING GUSTAVO ANDRADE SOLA ING GUSTAVO ANDRADE SOLA 28 Jul 2010 0 (0 Votos)

    EL GENIO ES EL GENUINO ARTE DE PENSAR CON INGENIO.

  20. 20 ING GUSTAVO ANDRADE SOLA ING GUSTAVO ANDRADE SOLA 8 Ago 2010 0 (0 Votos)

    LA SOLEDAD ES EL ENTUSIASMO CREATIVO DEL HOMBRE SUPERIOR.

    ING GUSTAVO ANDRADE

  21. 21 ING GUSTAVO ANDRADE SOLA ING GUSTAVO ANDRADE SOLA 22 Ago 2010 0 (0 Votos)

    EL SENTIMIENTO ES LA PASIÓN QUE SE APODERA DE LA CONCIENCIA,ACTIVANDO AL PENSAMIENTO DESARROLLAR EL INTERESANTE SABER DE LA VERDAD CIENTÍFICA.

    ING GUSTAVO ANDRADE
    EPN ESPOJ

  22. 22 ING GUSTAVO ANDRADE SOLA ING GUSTAVO ANDRADE SOLA 8 Oct 2010 0 (0 Votos)

    EL PENSAMIENTO ES LA ACTIVIDAD LÓGICA Y CREATIVA DE LA MENTE, QUE SON CAPACES DE DESARROLLAR LA POTENCIA INTELECTUAL DEL HOMBRE MODERNO.

    ING GUSTAVO ANDRADE
    TERRACOTA E

  23. 23 ING GUSTAVO ANDRADE SOLA ING GUSTAVO ANDRADE SOLA 8 Oct 2010 0 (0 Votos)

    LA CREATIVIDAD ES EL DESEO PERSEVERANTE DE LA MENTE, EN MANTENERLE ACTIVO SIEMPRE AL PENSAMIENTO PARA PRODUCIR LA VERDAD DE UNA IDEA.

    ING GUSTAVO ANDRADE

  24. 24 ING GUSTAVO ANDRADE SOLA ING GUSTAVO ANDRADE SOLA 8 Oct 2010 0 (0 Votos)

    LA CURIOSIDAD ES LA INQUIETUD DE LA MENTE, QUE INSITA A LA RAZÓN DESPERTAR EL INTERÉS PARA QUE ANALICE UNA IDEA.

    ING GUSTAVO ANDRADE

  25. 25 Roberto Roberto 18 Ene 2011 0 (0 Votos)

    Sin duda Tesla era un genio igual que Edison era un genio. Edison fue un genio empírico que aprendió muchas cosas de la propia experiencia. Tesla fue un genio mas racional, que por ende comprendió mejor las cosas y pudo mejorar muchos de los inventos de Edison.
    Lo que parece increíble es que después de vencer claramente a Edison en la guerra de las corrientes, Tesla haya terminado sumido en la pobreza y el olvido.
    Quizá por que cuando se es un genio en la ciencia no siempre se es en las finanzas.

  26. 26 sensor de temperatura sensor de temperatura 14 Nov 2011 0 (0 Votos)

    Muy interesante. Los tiempos cambian y aquí podéis ver nuevas formas de control de temperatura

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