¿Por qué parece la luna mayor cerca del horizonte?

Ayer por la noche recibí un correo de Jesús Jiménez, un joven lector de Jaén estudiante de psicología que llegó a mi web gracias a los consejos de su profesor Antonio Expósito (muchas gracias a ambos por leerme). Bueno, el caso es que me preguntaba Jesús si el hecho de que viéramos la luna (o el sol) más grande cuando se encuentra cerca de la horizontal, se debe a un fenómeno de refracción atmosférico o a una ilusión óptica producida por el mecanismo cerebral que regula las proporciones tamaño-distancia, el cual de algún modo logra alterar la percepción de las dimensiones.

Jesús se mostraba más conforme con la primera explicación, a pesar de haber leído recientemente un libro que defendía la segunda, pero buscaba una explicación convincente al respecto. Bueno Jesús, mucho me temo que el libro que has leído dice la verdad. Lo cierto es que hace tiempo que conservo en el cajón de las “cosas pendientes” resumir un artículo de mi admirado Cecil Adams (el misterioso personaje que escribe la columna “Straight Dope” – título que podríamos traducir como “La Pura Verdad) y que se titula ¿Por qué parece la luna mayor cerca del horizonte? (en inglés). Tu pregunta ha logrado que llegue el momento de abordar la tarea postergada.

Este es un asunto que lleva discutiéndose miles de años y antes que nada convendría dejar claro que este efecto es una ilusión óptica. Si pudiéramos medir la luna con una horquilla (un clip abierto también serviría) nos daríamos cuenta de que siempre tiene el mismo tamaño, independientemente de la altura que alcance en el cielo. Si acaso, la luna en el horizonte sería un poquito más pequeña que en su cénit, principalmente porque en ese instante se encuentra 6.440 kilómetros más lejos de nosotros (el radio de la Tierra). Sin embargo, el mito popular defiende que la luna es el doble de grande cuando se encuentra cerca del horizonte, que cuando levita sobre nuestra cabezas en lo alto del cielo.

Cecil continúa narrando las diferentes “locas” teorías que se han ido sucediendo a lo largo de la historia para explicar este efecto. Algunas tenían que ver con el ángulo en que se encontraban cabeza y ojos al observar, otros trataban de explicarlo en función al brillo de la luna según su ubicación celeste, etc., pero esta clase de teorías fueron descartadas hace tiempo. Lo cierto es que esta ilusión depende por completo de las indicaciones visuales que se puedan apreciar en el terreno cuando la luna se encuentra cerca del horizonte… por ejemplo los árboles que se muestran en la foto que ilustra este post. Cuando la luna se encuentra en el cénit, no contamos con referencias terrestres con las que podamos comparar su tamaño, solo tenemos la inmensidad del cosmos junto a ella y de ahí la “desértica pequeñez” que le asigna nuestro cerebro. Probar este asunto es tan fácil como observar la luna a través de un tubo de cartulina cuyo diámetro haya sido ajustado previamente en función a la posición cenital. Si usamos este mismo tubo para observar la luna cerca del horizonte, veremos que las referencias visuales externas (árboles, montañas, edificios, etc.) desaparecen, y con ellas la ilusión del gran tamaño de nuestro satélite.

Esta teoría, que hoy se conoce como de la “distancia aparente” podría parecer novedosa, pero lo cierto es que ya fue propuesta por el astrónomo egipcio Ptolomeo en el sigo II después de Cristo. Su explicación entonces era un poco confusa, pero se basaba en los principios reales que hoy seguimos dando por válidos. Lo cierto es que juzgamos el tamaño de los objetos comparándolos con el de las cosas que los rodean. Si algo está rodeado por cosas grandes, parece pequeño. Si por el contrario aparece rodeado de cosas pequeñas, parece grande. Cuando la luna se encuentra sobre nuestras cabezas, nuestro cerebro compara su tamaño con el de la vasta extensión del cielo nocturno, por lo que nos parece pequeña. Sin embargo, cuando nuestra luna se encuentra cercana al horizonte, parece bastante más grande que los objetos cercanos (árboles, casas, etc.) por lo que nuestro satélite parece mucho más grande que cuando está en su cénit. Además, hay que añadir que justo después de que la luna nazca por el horizonte en el atardecer, (que es cuando el efecto es más convincente), el diámetro aparente de la luna supera al de la distancia que va de esta al horizonte, lo cual – por efecto de la perspectiva – magnifica la ilusión.

Espero que la explicación te parezca convincente, Jesús.. y muchas gracias por el e-mail :-D

26 Comentarios

  1. 1 monotema monotema 26 Abr 2008 0 (0 Votos)

    vaya, pues si es una ilusion optica , es la mas grande que he visto en mi vida. vamos a ver….
    una pregunta tonta. ¿os parece mas nitida, mas clara, mas detallada en sus crateres y sus relieves cuando esta en el horizonte y asuvez veis los mismos detalles cuando esta a lo alto del cielo nocturno? no? si?
    en fin, siempre pensaba que nuestra atmosphera protectora hacia de ´lupa´.
    ahora vere a nuestra luna y a nuestra estrella des´ilusion´nado.
    un saludo

  2. 2 S. S. 26 Abr 2008 0 (0 Votos)

    Que cosas tiene el cerebro…Somos puramente visuales, y es el sentido que más nos engaña.
    Me encanta tu Blog, hace la ciencia más accesible. Enhorabuena!

    P.D.: Por cierto, una chorradilla: en el cuarto parrafo, te falta un EN
    “Algunas tenían que ver con el ángulo en que se ENcontraban cabeza y ojos al observar…”
    Un saludo!

  3. 3 Paradis Paradis 26 Abr 2008 0 (0 Votos)

    También se puede probar este efecto con una cámara de fotos (preferiblemente digital, para no tener que ir revelando fotos ni nada ¬¬), donde se aprecia la luna con el mismo tamaño con la que la observamos en el cielo, o con su tamaño estándar, como prefiráis llamarlo. Es decir, que observándola desde una cámara, el efecto desaparecce, lo que vuelve a echar abajo el efecto visual provocado solo por la atmósfera.

  4. 4 Cabezón Cabezón 26 Abr 2008 0 (0 Votos)

    ¿Tendrá algo que ver el hecho de que en el horizonte la podemos comparar con objetos reconocibles mientras que en el cielo los únicos objetos que pueden aparecer al lado de la Luna son nubes? Bueno, también pueden verse de forma ocasional pájaros o aviones, pero son demasiado pequeños en comparación.
    Es una idea que me ha venido observando la imagen

  5. 5 Guille Guille 26 Abr 2008 0 (0 Votos)

    Un efecto de lo más curioso. Pongo aquí una foto que se ve una sucesión de lunas y como parece más grande cuando está más cerca de los edificios.

    http://ciencia.nasa.gov/headlines/y200....tephens_strip2.jpg

    Si se traza unas líneas paralelas se ve perfectamente que su tamaño no varía (tomadas la misma noche, claro está).

    Siempre me gustó mucho la luna, sobre todo cuando es grande y está anaranjada. También ver la luna cuando está el sol tiene su toque especial.

  6. 6 Jesús Jesús 26 Abr 2008 0 (0 Votos)

    Gracias por la explicación miguel, todo aclarado :) queda demostrado también que puedes con todo y que a ti hay que darte carnaza de la buena. Pensaré otro reto para vez si eres capaz de respondermelo con la misma rapidez con la que me has contestado este. Saludos!

  7. 7 Roper Roper 26 Abr 2008 0 (0 Votos)

    Leo en tu twitter que te vas a las montañas, dale recuerdos a Heidy, Niebla y Copito de Nieve ;-D

  8. 8 joselito joselito 26 Abr 2008 0 (0 Votos)

    Pero como dices Maikelnai, todavía hay muchas controversia, porque la teoría de la ilusión óptica que describes choca con la siguiente pregunta: ¿Porqué los pilotos también ven la luna más grande en el horizonte, si ellos no tienen ninguna referencia cercana?
    saludos

  9. 9 Antonio Expósito Antonio Expósito 27 Abr 2008 0 (0 Votos)

    Buenas Miguel, soy el tal Antonio Expósito, “culpable” de que Jesús se haya enganchao a tu blog, igual que yo. Te sigo ansiosamente todos los días :-). Solo quería aprovechar para agradecerte el trabajo que realizas diariamente y animarte a que sigas adelante.

    Un cordial saludo para todos los lectores del blog, en especial para Jesús.

  10. 10 sofista sofista 27 Abr 2008 0 (0 Votos)

    En enero de este año subí una nota a mi blog sobre el mismo tema, donde también destacaba que la ilusión óptica es mayor cuando la Luna Llena coincide o está muy cerca del perigeo. La próxima mejor coincidencia será el 10 de enero del 2009 (con una diferencia de cuatro horas). Un crimen perderse ese espectáculo.

    Ciao.

    PD: Perdona la pedantería, pero sugiero una pequeña corrección: Claudio Ptolomeo es del siglo II d.C.

    • 11 Panchesku Panchesku 21 Abr 2010 0 (0 Votos)

      Sofista!!! si puso eso!!! Lee bien!!!!

  11. 12 Maikelnai Maikelnai 27 Abr 2008 0 (0 Votos)

    Tienes razón Sofista, corregido y gracias ;-)

  12. 13 sofista sofista 28 Abr 2008 0 (0 Votos)

    De nada, Maikelnai: una pequeña contribunación a una gran página ;-)

  13. 14 sofista sofista 28 Abr 2008 0 (0 Votos)

    Contribución, quise decir

  14. 15 marciano marciano 28 Abr 2008 0 (0 Votos)

    Buen post, ya tengo pa pensar durante unos días… :P

  15. 16 Rafa Rafa 28 Abr 2008 0 (0 Votos)

    Entonces, el efecto se da porque comparamos el tamaño de la luna con otros objetos de referencia cercanos al horizonte.

    ¡Con lo que a mí me costó comprender la explicación del dioptrio esférico!

    Ya hace más de 20 años que un buen amigo estudiaba para topógrafo, y perdió una tarde de sábado en hacerme comprender el fenómeno.

    Mira en la Wikipedia, a ver si entre todos salimos de dudas.

    Saludacos.

  16. 17 tururu tururu 29 Abr 2008 0 (0 Votos)

    como me alegra haber encontrado este blog!! gracias por la aclaación llevaba años preguntandome el por qué….

    un saludo

    tururu de x4duros

  17. 18 Rotane Rotane 30 Abr 2008 0 (0 Votos)

    Vaya, yo también había oido la misma explicación esta de la relativización del tamaño por comparativa. Además, creo que esto mismo se podría aplicar a la velocidad de los objetos. Me explico: ¿os habeís fijado lo lentos que parece que se mueven los aviones en sus carreras de despegue y aterrizaje? Supongo que hay nuestro cerebro relativiza la velocidad de estos en función de su tamaño. Si en vez de medir 40 o 50 metros (avión comercial tamaño medio) midieran 4 o 5 como un coche, las sensaciones de aceleración y velocidad serían mucho mayores, no creeis?

  18. 19 Rafa Rafa 30 Abr 2008 0 (0 Votos)

    Insisto.

    No es una ilusión óptica. Es un efecto óptico.

    Cuando la luna está cerca del horizonte, no es que
    nos parezca más grande que cuando está en lo alto,
    sino que “ES” MAS GRANDE.

    A ver. Vale que la luna sea siempre del mismo
    tamaño, pero cuando la vemos cerca del horizonte,
    la imagen que percibimos ES mayor.

    O mejor dicho, si comparas la abertura angular
    que necesitas para captar la imagen de la luna
    cuando está en lo alto, verás que en ese ángulo
    “no cabe” la luna cuando está en el horizonte.

    En algunos comentarios se dice lo contrario (la
    camara de fotos, una horquilla o un clip…),
    y supongo que será porque nadie se ha tomado de
    verdad la molestia de comprobarlo.

    Si no lo entendí mal, al mirar cerca del
    horizonte, percibimos rayos de luz que han
    tenido que atravesar la atmósfera de forma
    oblicua, durante una mayor distancia que si hubieran llegado perpendiculares a la
    superficie, pasando por capas de aire de densidad
    creciente, y cambiando su trayectoria, igual que
    cuando vemos objetos semisumergidos en el agua,
    que parecen “doblados”.

    Pues ese cambio de trayectoria, la refracción, es
    lo mismo que sucede en una lente; y la atmósfera,
    cuando la luna está cerca del horizonte, actúa
    como una lente, por eso la luna PARECE más grande,
    porque “ES” más grande.

    Para aclaraciones sobre esta explicación tan poco explicativa, véase “dioptrio” en la Wikipedia o “dioptrio esférico” en cualquier página sobre física u óptica.

    Saludotes y gracias por la paciencia.

  19. 20 Maikelnai Maikelnai 2 May 2008 0 (0 Votos)

    Rafa, hablamos de cosas distintas. Ese efecto “magnificador” al que te refieres es la refracción. Tiene que ver con el hecho de que el sol, y en menor ocasión la luna, aparezca distorsionado (por ejemplo alargado verticalmente, o con forma de pera) justo en el momento en que nace o se pone. Ese alargamiento dura solo unos pocos minutos y no es de lo que habla la gente cuando dicen que la luna parece mayor cuando está baja en el cielo. La ilusión del tamaño lunar persiste incluso cuando la luna se encuentra un par de grados de arco sobre el horizonte.

  20. 21 javier javier 23 Jul 2008 0 (0 Votos)

    la teoria de la distancia aparente me parece razonable sin embargo hace un par de noches mientras la luna se encontraba en el cenit probe observarla situandome debajo de un arbol junto a un edificio y para misorpresa la percibia del mismo tamaño que cuando la observaba sin objetos cirucundantes que pudieran servir de referencia. Esto sumando al hecho de que los pilotos de aviones ven la luna en el horizonte mas grande que en el cenit a pesar de que no tienen ninguna referencia me desconcierta.

  21. 22 araceli araceli 18 Dic 2008 0 (0 Votos)

    mi madre y yo una noche vimos una luna increiblemente enorme, parecía que estabamos en otra dimensión sera la luna de la que hablan ustedes ya que estaba en el Este, y nosotros vivimos en el puerto a diez minutos de la playa.

  22. 23 Jezú Jezú 13 Mar 2009 0 (0 Votos)

    Me pregunto entonces yo tambien porque estando en el cielo no podemos diferenciar ninguna forma en su interior y estando en el horizonte sí. Intuyo que es debido a que la cantidad de luz que recibimos proyectada por la luna es mucho menor estando en el horizonte, y por eso nos permite ver mayor detalle. Es como cuando viene un coche de cara por la carretera con las luces largas, y de repente cambia a cortas. E imagino que la cantidad de luz recibida es menor debido al efecto atmósfera (las partículas lumínicas de mayor longitud de honda pasan mientras que las de menor se quedan).
    Medí la luna llena con una regla: 0,7cm.
    Os invito a todos a que hagais una circunferencia de ese diámetro en la mitad superior de un papel rozando el borde superior, y por la otra cara hagais un dibujo en el borde contrario del papel con edificios muy pequeñitos, montañas y demás, pudiendo diferenciar claramente lo que es cada cosa.
    Si mirais la luna por la cara en blanco, os parecerá super pequeña, pero cuando dobleis la hoja por poco más de la mitad dejando la luna por encima de la miniciudad dibujada, allí tendreis el efecto reproducido!
    Saludos a tod@s

  23. 24 Jesus Rodriguez Jesus Rodriguez 28 Mar 2009 0 (0 Votos)

    He descubierto algo que me ha inquietado bastante, desde hace años he aceptado la teoria de que es una ilusion optica debida a la redondez de la tierra. Yo mismo he tomado alguna referencia como mis dedos para comparar el tamaño de la luna en el horizonte y en el cénit y me parecio que era igual el tamaño. Pero recientemente me interesé otra vez en el tema al ver que este mismo fenomeno sucede con las constelaciones. Hace unos dias utilice la distancia entre la punta del dedo pulgar y del medio medio, extendi mi mano y mi brazo y compare la distancia entre mis dedos con la distancia entre las estrellas Rigel y Betelgeuse (estas son las estrellas mas brillantes de la constelacion de Orion, en esta temporada se puede ver temprano este fenomeno) pues bien, para mi sorpresa, en el horizonte es notablemente mas grande la constelación, esto lo pueden apreciar perfectamente. Yo supongo que el mismo efecto sucede con la Luna pero no con tanta claridad.
    Esto me lleva a pensar que no es ninguna ilusion optica, la “imagen” es en realidad mas grande, recalco que solo la imagen es mas grande, yo creo que es un efecto de refraccion de la luz, por la curvatura de la tierra la luz casi paralela al horizonte se dobla hacia abajo por la atmosfera (un efecto como el que vemos al introducir un lapiz en el agua) formando una imagen que ocupa una mayor parte del cielo.
    Verifiquenlo ustedes mismos, si creen que me equivoco estoy abierto a otras opiniones.
    Pero sin embargo ahora estoy seguro de que la imagen es mayor en el horizonte.

  24. 25 Jesus Rodriguez Jesus Rodriguez 28 Mar 2009 0 (0 Votos)

    No habia leido el comentario de Rafa, en efecto, eso es lo que sucede.

  25. 26 jpz jpz 28 Feb 2010 0 (0 Votos)

    Vamos a ver. Lo del efecto de la refracción se cae por su propio peso, puesto que dicho efecto se produciría únicamente en sentido vertical y no en horizontal, es decir, este efecto haría que vieramos la luna tipo huevo estirada hacia arriba y hacia abajo, pero en horizontal debería tener el mismo tamaño en el horizonte y en el zénit. ¿Alquien me puede decir si tiene sentido lo que digo?

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