Rastreando el árbol familiar de nuestro sol

Nuevas investigaciones sobre la composición química de las estrellas podrían servir para identificar a la familia del sol (perdida hace mucho tiempo) y para comenzar a desvelar la compleja historia de nuestra galaxia.

Gayandhi De Silva y sus colegas del VLT (telescopio muy grande) del Observatorio Austral Europeo (ESO), emplearon el instrumento UVES (espectrógrafo Echelle en ultravioleta y visual) para examinar tres clusters abiertos en nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Los clusters abiertos son grupos vinculados gravitatoriamente de forma no demasiado firme que contienen unos pocos millares de estrellas. Estos clusters se forman tras el colapso de una nube gigante de moléculas de gas y su edad puede llegar a ser de hasta 10.000 millones de años.

“Los clusters abiertos son objetos muy valiosos para el examen de la formación y evolución del disco de nuestra galaxia”, comentó De Silva. “Los clusters más antiguos guardan pistas sobre la historia de la formación del disco galáctico”.

Asuntos de familia

Nuestro sol nació en un cluster abierto hace 4.600 millones de años, y creció junto a sus hermanos estelares como uvas en un racimo, opinan los teóricos. Los meteoritos albergan evidencia de esta cercana vecindad de estrellas pues contienen trazas de la desintegración radiactiva del isótopo Hierro-60 que solo se produce cuando una estrella grande explota en forma de supernova.

Los datos obtenidos por De Silva mediante el VLT confirman ahora que las estrellas de cada cluster abierto tienen su propio y distintivo “sabor”.

“El resultado más importante es el descubrimiento de que los miembros de cada cluster comparten la misma composición química. Esta homogeneidad química se muestra cuando todas las estrellas se forman simultáneamente a partir de la misma nube madre”, comentó De Silva.

Esta semejanza química entre las estrellas que constituyen el cluster indica que la nube de gas original de la que todas las estrellas se formaron, estaba bien mezclada antes de la formación de las estrellas. “Más aún, implica que cualquier efecto por contaminación química es insignificante y que la química natal de la estrella se ha preservado”, comentó De Silva.

La conservación de la identidad química podría un día permitir la identificación de los hermanos errantes del sol. Estas estrellas perdieron contacto con la nuestra hace miles de millones de años, cuando nuestro inestable cluster abierto se dispersó, pero ahora sabemos que estas estrellas no pueden ocultar sus raíces.

“La abundancia de cada elemento en estas estrellas se habrá mantenido a pesar de que los astros del cluster se hayan dispersado cinemáticamente. Realizando mediciones de alta precisión deberíamos ser capaces de encontrar las huellas químicas de los clusters dispersos que, de otro modo, serían imposible de identificar”, añade De Silva.

Como el buen vino

Donde quiera en la galaxia que se encuentren ahora, estas estrellas “sabrán” como nuestro sol y sus orígenes les traicionarán de un modo similar al de los vinos de un viñedo particular, que son inconfundibles para un experto.

“Si alguien puede encontrar otras estrellas cuya edad y composición química coincidan con la del sol, entonces es muy probable que ese astro haya nacido junto al nuestro”, comentó De Silva.

La identificación de esas otras estrellas de la “cosecha” de hace 4.600 millones de años podría ser cuestión de tiempo.

“Para lograr esta clase de “etiquetado químico” necesitamos contar con datos espectroscópicos de alta calidad y resolución. La futura misión GAIA de la Agencia Espacial Europea seguramente nos hará avanzar enormemente en las pruebas con estas técnicas. Así mismo, los espectrógrafos de alta eficiencia de los futuros telescopios extremadamente grandes nos proveerán también de muchos datos necesarios”, añadió De Silva.

Por David Powell

Especial para SPACE.com

publicado: 22 May 2007

06:04 am ET

Traducido de Tracing Our Sun’s Family Tree

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