¿Por qué sentimos frío cuando tenemos fiebre?

Preguntado por un estudiante de Singapore. Respuesta a cargo de Jonathan Blum, doctorado en medicina, trabaja en la División de Enfermedades Infecciosas del Hospital General de Massachusetts y en el Departamento de Microbiología y Genética Molecular de la Escuela de Medicina en Harvard.

El hipotálamao, la parte del cerebro que se ubica justo sobre la glándula pituitaria, actúa como el “termostato” corporal. Este órgano siente la temperatura de la sangre y la compara con un “punto de operación” – la temperatura deseada. Si la temperatura actual difiere con la del punto de operación, intenta ajustar la temperatura. Este fucionamiento es similar al de los termostatos en las casas o coches. Sin embargo, no basta con encender la caldera o el aire acondicionado. En lugar de eso, envía señales que provocan el sudor si estamos demasiado calientes, o tiritar si estamos demasiado fríos. (Sudar enfría el cuerpo a medida que el sudor se evapora; tiritar calienta el cuerpo, porque buena parte de la energía empleada por los músculos en temblar se transforma en calor). Además, esto hace que no nos sintamos agusto, por lo que nos vemos impulsados a buscar una fuente de calor o de frío. Por ejemplo, si tu temperatura corporal es demasiado baja, buscarás un lugar más cálido o algunas mantas. Si es demasiado alta, buscarás un punto más fresco o reducirás el nivel de ejercicio (ya que el ejercicio genera calor).

Cuando desarrollas fiebre, el cuerpo envía señales al hipotálamo que le dicen que hay que elevar el “punto de operación” a una temperatura más alta. A menudo, pero no siempre, esto se produce como respuesta a una infección, provocada por bacterias o virus. Las células del sistema inmune que responden a la infección segregan moléculas llamadas “pirógenos endógenos” (“endógeno” significa fabricado por el cuerpo, y un “pirógeno” es algo que causa una elevación de temperatura). Los endógenos pirógenos viajan a través de la sangre y alcanzan el hipotálamo, donde provocan un incremento en el punto de operación. Una vez que esto sucede, el hipotálamo le dice al cuerpo: “tienes mucho frío”. Recuerda que la temperatura podría ser normal en esta situación, pero lo que importa es que es inferior al punto de operación, que ha sufrido una elevación. De modo que sientes frío, te metes bajo las mantas y tiritas.

Un rato más tarde, cuando la temperatura se ha elevado hasta el punto de operación, el hipotálamo envía una señal: “ahora tu temperatura es correcta”. Entonces dejas de sentir frío, y probablemente te saques alguna manta de encima. Y cuando la fiebre “rompe”, decrece el nivel de pirógenos endógenos. Repentinamente, comienzas a sudar y te quitas todas las mantas. Pronto esto conduce a una disminución de la temperatura en el punto de operación, que vuelve a la normalidad, y otra vez te sientes bien.

De modo que en realidad sientes más frío cuando la temperatura comienza a elevarse y más calor cuando comienza a bajar. Esto puede parecer extraño, pero es simplemente la forma que el hipotálamo tiene de alterar tu comportamiento para cambiar la temperatura de su “punto de operación”. Cuando tu temperatura está al nivel de punto de operación – sea este el que sea – tiendes a sentirte normal, incluso aunque en realidad tu temperatura sea elevada. Lo que percibes no es la temperatura en si misma, sino la diferencia entre el punto de operación y la temperatura real.

La elevación de temperatura provocada por el ejercicio (en forma de agotamiento y sudor) es diferente. En esta situación, la temperatura del cuerpo se eleva porque el día es excesivamente cálido o a causa del excesivo ejercicio. Como el cuerpo no prodice pirógenos, el hipotálamo no eleva el punto de operación, de modo que las personas cuya temperatura se eleva durante el ejercicio normalmente siente calor, y no frío, porque su temperatura corporal está por encima del punto de operación. (Durante un golpe de calor, puede no sentirse el calor, pero eso es porque la temperatura corporal es tan alta, que en realidad el hipotálamo comienza a funcionar de forma errónea).

Cuando mis pacientes vienen a mi y me dicen que hab tenido fiebre, lo primero que les pregunto es “¿Qué quieres decir?” A menudo la gente cree que deberían sentir calor cuando tengan fiebre, pero como os he indicado, a medida que la temperatura sube se siente frío, y cuando permanece alta se siente normal (hasta que desciende). De modo que siempre les pregunto por los síntomas y si en realidad se tomaron la temperatura. En mi experiencia, la mayoría de los pacientes no son demasiado buenos en saber cuándo se ha pasado fiebre. También les pregunto si han sentido templores o frío o si han tenido sudores – todas las señales de un cambio en la temperatura. Por supuesto, la gente puede temblar de miedo, o sudar por un exceso de ejercicio, de modo que las respuestas han de ser interpretadas en términos de situación global (es decir en su contexto).

¿Por qué sufrimos fiebres? La respuesta más probable es que la fiebre representa parte de la respuesta inmune del cuerpo a las infecciones y que, de algún modo, está relacionada con el control de la infección. Los detalles de todo esto aún no se entienden completamente. El caso es que la fiebre generalmente no es mala por si misma, a no ser que sea muy alta.

Traducido de Why do we feel cold when we have a fever?

25 Comentarios

  1. 1 barbara barbara 25 Abr 2007 0 (0 Votos)

    es buenisimo de verdad me ayudaron a encontrar lo que estaba buscando ¡gracias¡

  2. 2 maziel leon maziel leon 2 Jun 2007 0 (0 Votos)

    gracias por tan importante explicacion, estoy estudiando psicopedagogia y en varias de las materias que veo surgio, la pregunta de porque se elevaba la temperatura del cuerpo…gracias esta muy completo este maetial…

  3. 3 LUIS ERNESTO CAMARGO LLAQUE LUIS ERNESTO CAMARGO LLAQUE 21 Jul 2007 0 (0 Votos)

    de que le fiebre es consecuencia de que no estas bien abrigado por eso se produje la fiebre por que no esta abrigado.

  4. 4 cecilia cecilia 9 Ene 2008 0 (0 Votos)

    GENIAL! Y MUY CLARA ESTA EXPLICACION FELICITACIONES!!!!

  5. 5 Meléndez Meléndez 11 Feb 2008 0 (0 Votos)

    Gracias por tu explicacion ahora no tengo mas ninguna duda sobre el frio que es causado cuando hay fiebre’!!!

  6. 6 Lulii Lulii 23 Abr 2008 0 (0 Votos)

    Tengo mucho frioo,estoii con mucha fiebre xD

    wena explicacion!! me voii acostar -.-”

  7. 7 marcela garcia marcela garcia 21 May 2008 0 (0 Votos)

    muchas gracias ya estoy tranquila tenia mucho frio DIOS LOS BENDIGA.

  8. 8 angel angel 3 Jun 2008 0 (0 Votos)

    ahorita estoy en fermo y eso me consuela, gracias.

  9. 9 Fernando Carrera Fernando Carrera 23 Sep 2008 0 (0 Votos)

    Muy interesante explicación, pero tengo otra pregunta relacionada.
    En mi país existe la creencia de que cuando hace mucho calor, no hay nada como tomar una sopa o una bebida caliente, se cree que esto produce la sensación de que el medio ambiente está frío y que con ello se quita el calor.

    A mi me resulta más lógico de que los alimentos calientes tiendan a elevar la temperatura corporal, con lo cual el cuerpo tenderá a generar aun más sensación de calor para producir sudor y bajar la temperatura.

    Alguna de estas dos hipotesis se acerca a lo que puede ocurrir si tomamos bebidas calientes cuando hace calor?

    Muchas gracias

  10. 10 Maikelnai Maikelnai 23 Sep 2008 0 (0 Votos)

    Fernando, es completamente cierto. Si hace calor y te tomas un café, la temperatura corporal te subirá y notarás menos contraste con el exterior, por lo que te sentirás mejor.

  11. 11 Fernando Carrera Fernando Carrera 25 Sep 2008 0 (0 Votos)

    Muchas gracias por tu respuesta. Pero para entender mejor, me gustaría preguntarte otra duda que me surge…

    A ver, si sí funciona el truco del café, ¿por qué una persona con hipotermia no siente calor?, si con esta lógica, al bajar su temperatura corporal debería sentir una sensación de calor, pues su temperatura contrastaría más con la del medio ambiente. Es más, cada vez que hiciéramos ejercicio o nos ruborizáramos deberíamos sentir frío si la sensación térmica se produce por contraste con el medio ambiente.

    Por otro lado, también me ha pasado que después de beber mucha agua helada muy rápido me da frío y me tengo que poner un suéter, ¿no debería darme calor?

    Muchas gracias!

  12. 12 PAOLA PAOLA 20 Feb 2009 0 (0 Votos)

    PODRIAN DECIRME PORQUE SE ELEVA LA TEMPERATURA AL HACER EJERCICIO

    • 13 Horacio Horacio 26 Abr 2010 0 (0 Votos)

      La sangre contiene silicio, que al frotar las pareces de venas y arterias, producen rozamiento y se genera calor al circular la sangre producto del aumento del ritmo cardiaco. Por otro lado, los músculos que son motores, consumen energia, y como resultado hay una pérdida de potencia que se traduce en un aumento de la temperatura del cuerpo.
      La transpiración es una salvaguarda del cuerpo, ya que produce evaporación en la superficie de la piel para ayudar a generar frio, y asi ayudar al cuerpo a bajar su temperatura. Al igual que en una cantimplora, se le pone un trapo y se la moja de agua, para producir evaporación y asi enfriar el agua contenida en ella.

    • 14 henyerberth perez henyerberth perez 4 Ene 2011 0 (0 Votos)

      La elevación de temperatura provocada por el ejercicio (en forma de agotamiento y sudor) es diferente. En esta situación, la temperatura del cuerpo se eleva porque el día es excesivamente cálido o a causa del excesivo ejercicio. Como el cuerpo no prodice pirógenos, el hipotálamo no eleva el punto de operación, de modo que las personas cuya temperatura se eleva durante el ejercicio normalmente siente calor, y no frío, porque su temperatura corporal está por encima del punto de operación. (Durante un golpe de calor, puede no sentirse el calor, pero eso es porque la temperatura corporal es tan alta, que en realidad el hipotálamo comienza a funcionar de forma errónea).

  13. 15 Reenee Reenee 1 Jul 2009 0 (0 Votos)

    es maLo tener el aire acondicionado si tengoo fiebre?

  14. 16 MASS MASS 2 Ene 2010 0 (0 Votos)

    Una explicación muy buena. Muchas gracias

  15. 17 Byron velasquez Byron velasquez 21 May 2010 0 (0 Votos)

    hola muchisimas gracias por la informacion muy completo y explicito gracias >.<

  16. 18 Claudia Claudia 13 Ene 2011 0 (0 Votos)

    Agradezco este interesante articulo que brinda una respuesta amplia y perfecta a este sìntoma. Es lo que sufriò mi hijo de 14 años y me asuste mucho ya que no sabìa lo del frìo luego calor. Las mamàs nos alarmamos mucho y siempre tendemos a pensar lo peor. Muchas gracias!!!!

  17. 19 rafa rafa 22 Feb 2011 0 (0 Votos)

    Muchas gracias , me habéis ayudad muchísimo. He conseguido entender el porqué de los temblores de frío de mi hija de 13 años, espontáneo y sin saber porqué.

  18. 20 monica bracamontes monica bracamontes 23 Sep 2011 0 (0 Votos)

    yo quiero saber una madrugada me desperte sudando frio y temblaba de frio, pero anoche de repente desperte en la madrugada y poco a poco comence a sentir un frio muy fuerte pero mi piel no se sentia fria ,sino como siempre normal, me envolvi en una cobija pero no se me quitaba, tarde facil 3 horas , y no estoy enferma de gripe , que me pasa?

  19. 21 Daniel Daniel 12 Nov 2011 0 (0 Votos)

    Wow!! Ni con manzanitas hubiera quedado tan claro…

  20. 22 Martin ramos Martin ramos 26 Feb 2012 0 (0 Votos)

    Tengo muchisimo frio y no dejabaa de temblar, y es ahora que me doy cuenta de que tengo fiebre. Exelente explicacion, muchisimas gracias.

  21. 23 Sara Sara 27 Mar 2013 0 (0 Votos)

    Yo hago una pregunta.Me he operado hace 14 días y tengo mucho sudor y otras veces frío,me puede decir alguien porque? no tengo fiebre,más bien la temperatura baja.Gracias

  22. 24 Guillermo Guillermo 11 Sep 2013 0 (0 Votos)

    Muchas gracias, por la explicación EXELENTE en verdad me fue muy útil.
    Me dan chuchos de frío y desconocía el motivo, ahora se que tengo fiebre y que esta no sólo se manifiesta por alta temperatura.
    Saludos cordiales.

  23. 25 Santiago Santiago 14 Ago 2014 0 (0 Votos)

    Excelente explicación, muchas gracias. me surgió una pregunta, que debo hacer en el momento en que estoy tiritando de frío, personalmente yo cuando tengo fiebre es realmente alta, hace unos meses llegue a 41,5, y me asusta tener que abrigarme en el momento del frío, y sobrepasar esa temperatura.
    Muchas gracias
    saludos.

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